Desde el punto de vista gramatical, el artículo es una palabra que precede a un sustantivo y anuncia su género y su número. De acuerdo con su significado, en español hay dos clases de artículos: definido e indefinido.

El artículo definido delimita, precisa y orienta la referencia del sustantivo. El indefinido, en cambio, se usa para presentar una entidad nueva en el discurso.

Uso obligatorio del artículo definido

  • Con los títulos: señora, príncipe, gerente, jefe, presidente, etc., excepto cuando son apelativos, es decir, cuando el hablante se dirige al oyente:
Vino la señora Pérez.

Señor, por favor, ¿qué hora es?

  • Con las expresiones temporales, tales como: los días de la semana, la hora, etc., excepto cuando se responde a: ¿Qué día es hoy?
Llegó el lunes pasado.

Es la una.

La semana que viene viajo a Toledo.

Se casaron el mes pasado.

Hoy es ∅ lunes.

  • Con verbos reflexivos cuando se construyen con partes del cuerpo o vestimentas. En este contexto, el español rechaza el uso del posesivo para evitar la redundancia con el pronombre reflexivo. Por eso, no decimos lavo mis manos, sino me lavo las manos.
  • Con sustantivos cuyo referente es conocido por hablante y oyente, ya sea porque fue mencionado anteriormente en el discurso o por información situacional:
Hay que cuidar la salud.

Juan se llevó el sobre que le habías dejado.

  • Cuando el objeto directo aparece antepuesto al verbo:
¿Qué hiciste con los libros? Los libros los dejé sobre la mesa.

  • Cuando el sujeto o el objeto directo de verbos emotivos como gustar, odiar o detestar:
Me gusta el mar.

Detesto las tormentas.

  • En la descripción, cuando usamos el verbo tener con predicativo y objeto directo que designa partes del cuerpo o de la vestimenta:
Tiene la cara cansada.

Esos niños tienen los zapatos rotos.

Cuándo no se admite el uso del artículo definido

El verbo haber, que se utiliza para presentar referentes nuevos en el discurso, admite como objeto directo construcciones sustantivas sin artículo, con artículo indefinido, con pronombres indefinidos, o con numerales ordinales, pero es incompatible con el artículo definido:

Hay ∅ sillas en el salón.

En el salón hay unas sillas.

Hay algunas sillas en el salón.

Hay cuatro sillas en el salón.

  • Verbos como buscar o necesitar se caracterizan por construirse con objeto inespecífico y son, por lo tanto, incompatibles con el artículo definido:
Se necesitan ∅ empleados.

Busco ∅ departamento.

  • Con el verbo tener cuando se trata de posesiones que caracterizan al sujeto:
Tiene casa en Uruguay.

Usos obligatorios del artículo indefinido

  • Cuando se presenta un referente nuevo en el discurso. Pero si el referente es inespecífico y está en plural, se construye sin artículo:
Se produjo un incendio en el bosque.

Se produjeron ∅ incendios en el bosque.

  • Cuando hay un contexto no específico. La existencia del referente queda suspendida hasta algún futuro posible.
Quiero un departamento que tenga vista al río.

Sustantivos sin artículo

Unos pocos casos admiten sustantivo sin artículo en posición de sujeto preverbal:

Sustantivos en plural coordinados: Hombres, mujeres y niños descendían del barco.

Sustantivo en plural acompañado de un modificador: Gritos desaforados llenaban el auditorio.

Sustantivo en uso metalingüístico: “Mar” tiene tres letras.