Atrás quedaron las semifinales de la Champions League y hoy será el turno de la Europa League, que busca a los dos protagonistas para la final que se disputará en Bucarest el 9 de mayo.

Tanto el Athletic Bilbao como el Valencia deberán remontar las derrotas que sufrieron a domicilio, pero las dos llaves están abiertas y todo puede pasar. Ambos duelos comienzan a las 21:05 hora local (16:05) en Argentina.

El Athletic confía en San Mamés

Tras la derrota en Portugal por 2-1, el Athletic deberá remontar nuevamente una serie en la que comenzó perdiendo el primer partido. En los dieciseisavos el Lokomotiv lo venció por el mismo resultado, 2-1, pero el conjunto vasco ganó en la vuelta por 1-0 y aprovechó el gol de visitante para clasificarse. La situación es idéntica ahora, pero el oponente es superior.

En el encuentro de ida, el Athletic se vio verdaderamente superado por el rival por primera vez en lo que va de la competencia. El trámite del encuentro fue parejo y el gol de Aurtenetxe parecía encaminar la serie, pero a partir del empate de Insúa, el Sporting se lo llevó por delante al Athletic, marcó el segundo y a punto estuvo de lograr el 3-1 ante un rival confundido. Daba la sensación de que si el partido duraba diez minutos más, el local ampliaría la diferencia. Pero el 2-1 final, merecido, no es suficiente para el Sporting, que cayendo 1-0 en San Mamés estará eliminado.

La localía será un factor importante para el Athletic. "En relación a la posición del público con su equipo cada vez que juega en San Mamés, es un comportamiento de incondicionalidad que afortunadamente no depende de ningún mensaje externo. Es genuino y no corresponde a ninguna manifestación. Agradecer su apoyo incondicional e intentaremos corresponderles", comentó Bielsa con su habitual riqueza idiomática. El entrenador también dejó en claro quien será el reemplazante de Óscar de Marcos, sancionado. "Va a jugar Ander Herrera por De Marcos, Muniain por Ander Herrera e Ibai Gómez por Muniain", aseguró.

Por su parte, Ricardo Sá Pinto, técnico de los portugueses, no contará con Izmailov (acumulación de tarjetas), pero recuperará a Matías Fernández, pieza clave en el equipo que no pudo estar en la ida por problemas físicos. "Nunca cambiamos nuestra forma de jugar. Independientemente del rival, creemos siempre que podemos ganar. Encaramos todos los partidos para ganar y el jueves no será diferente", dijo el entrenador de los lusos.

Ambos equipos estarán buscando acceder a su segunda final en Europa League. El Athletic lo logró hace 35 años, cayendo ante la Juventus, mientras que el Sporting también perdió en la definición de la temporada 2004/05, 3-1 ante el CSKA Moscú.

El conjunto español intentará también tomarse venganza de la eliminación que sufrió ante el Sporting en los octavos de final de la edición 1985/86 de la Europa League.

Dura misión para el Valencia

Más comprometida es la situación del Valencia, que deberá marcar dos goles si pretende revertir la serie ante un Atlético de Madrid voraz que ha marcado 29 tantos y cuenta con el goleador de la competencia, Falcao, un auténtico maestro del área que aprovecha cada ocasión que tiene.

En el encuentro de ida, el local fue superior y parecía liquidar la serie con el 4-1, pero el gol de Ricardo Costa en el último minuto le da, si se quiere, un marco de incertidumbre al resultado final, ya que el Valencia está en condiciones de marcar dos goles en Mestalla y difícilmente repita la flojísima actuación de la ida. Ya lo demostró en los cuartos de final, cuando goleó 4-0 con mucha autoridad al AZ Alkmaar. Claro que el Atlético de Madrid es un rival de un fuste mucho mayor y claramente es el favorito para avanzar a la final.

Resulta sorprendente como un equipo de Simeone, un entrenador conservador y propenso al juego aguerrido y defensivo, ha convertido tantos goles. Una de las explicaciones es Falcao, un delantero que está en un momento impresionante.

"Es un partido en el que necesitamos de todo el Valencia, y la afición es una parte muy importante. Podemos darle la vuelta a la eliminatoria, debemos mostrar todas nuestras virtudes. Es el partido más importante del año, necesitamos alma, y debemos trasladar al campo una actitud de lucha desde el minuto uno", comentó el entrenador "che" Unai Emery, que muy posiblemente repita el equipo que el fin de semana derrotó al Betis, con la excepción de Diego Alves por Vicente Guaita en el arco.

Simeone también repetirá el equipo que ganó en el Vicente Calderón. "Nosotros intentamos jugar de la misma manera, poca veces hemos cambiado nuestra forma de jugar", dijo el entrenador argentino. La única duda está en la figura de Gabi, que podría ser reemplazado por Tiago.

El Atlético de Madrid ya eliminó al Valencia en la Europa League. Fue hace dos años, por los cuartos de final. El empate 2-2 en Mestalla y la igualdad 0-0 en el Vicente Calderón le permitió al Atlético avanzar por los goles de visitante para luego ser campeón.

Al igual que en la otra semifinal, ambos equipos buscarán su segunda final, con la diferencia de que, tanto el Valencia en la edición 2003/04 como el Atlético en la temporada 2009/10, ya levantaron el trofeo.