El rooibos, pronunciado “roibos”, es una planta de origen sudafricano que se utiliza para preparar infusiones. También es conocida como té rojo africano, aunque no es realmente una planta de té. La infusión que se prepara con el rooibos es de color rojizo, sabor agradable y dulzón, y no contiene cafeína.

Además de por estos motivos, el rooibos se ha popularizado por sus efectos beneficiosos para la salud, pues la infusión es rica en minerales y nutrientes antioxidantes, no dificulta la metabolización del hierro (como ocurre con otros tés) y su consumo es apto tanto para adultos como para niños.

El rooibos, una planta sudafricana

El rooibos es una planta sudafricana que responde al nombre científico de Aspalathus linearis. Se trata de una planta leguminosa bien adaptada a suelos pobres y climas de verano muy caluroso. En Sudáfrica se cultiva sobre todo en la región de Cederberg, cerca del Cabo de Buena Esperanza.

El descubrimiento del rooibos

La planta de rooibos fue clasificada científicamente en el año 1772 por el botánico Carl Thunberg. Pero no fue hasta 1904 cuando un comerciante de té ruso llamado Benjamin Ginsberg probó la infusión preparada por los habitantes de las montañas de Cederberg y decidió apostar por su comercialización, popularizándola entre la población blanca sudafricana y llegando hasta diversas ciudades de Europa.

El crecimiento de la demanda de rooibos hizo que enseguida se planteara la necesidad de un cultivo controlado de la planta. Así, en 1930, aparece la figura del Dr. Nortier, un médico y apasionado botánico que estudió el rooibos y consiguió, con la colaboración de granjeros locales, cultivarlo de modo controlado.

En la actualidad, el cultivo de rooibos supone una importante actividad productiva para la región sudafricana de Cederberg, desde donde se exporta a más de 140 países, aunque a veces bajo denominaciones poco afortunadas, como “té de los masai” o “té de los bosquimanos”.

Pese a su popularización, a que su precio resulta más económico que los tés procedentes de la India, China o Japón y a que posee propiedades muy beneficiosas para la salud, el rooibos no ha logrado todavía robar ni un ápice de su mercado mundial al té negro.

El proceso de producción del rooibos

La producción del rooibos sigue un proceso semejante a la del té, aunque en este caso no se hace una verdadera fermentación de las hojas de la planta, sino que estas se dejan oxidar al sol para que adquieran su característico sabor y color rojo.

También se produce un rooibos verde, en el cual las hojas no pasan el proceso oxidativo y la infusión resultante tiene un color amarillento y es rica en polifenoles antioxidantes.

Preparación del rooibos

La preparación de la infusión de rooibos es idéntica a la del té. Se calienta agua hasta casi el punto de ebullición y se vierte en una taza con una cucharadita de rooibos o una bolsita de la infusión. La infusión se deja reposar unos minutos; cuánto más tiempo esté en contacto con el agua mayor será la cantidad de antioxidantes que contenga.

Por su sabor dulzón, el rooibos puede tomarse solo o con leche y azúcar. Admite también limón y es excelente para preparar una bebida fría y refrescante.

El rooibos es una bebida muy versátil, que puede tomarse tanto en el desayuno como en la merienda, como bebida tonificante para deportistas o bien mezclada con zumos, lácteos y repostería. Además, es una bebida que pueden consumir los niños, pues no contiene cafeína.

Propiedades del rooibos

El rooibos se ha popularizado mucho por sus propiedades beneficiosas para la salud, pues es rico en minerales y antioxidantes y no contiene cafeína. Entre las propiedades y beneficios que se le atribuyen destacan los siguientes:

  • Actúa como un suave antihistamínico natural que no produce somnolencia y que se muestra eficaz ante alergias de tipo alimentario y al polvo.
  • Su alto contenido en calcio, magnesio y sobre todo flúor hacen del rooibos una planta muy buena para el cuidado de la dentadura.
  • Uno de sus beneficios más populares es su efecto antioxidante y contra los radicales libres, pues aporta nutrientes antioxidantes como la vitamina C, los flavonoides, el superóxido dismutasa (SOD) y la quercitina.
  • Sus propiedades antioxidantes hacen que ayude a mejorar problemas de la piel como psoriasis, eccemas, costras, dermatitis del pañal, irritaciones y urticarias.
  • Es una excelente bebida deportiva por el importante aporte mineral que proporciona (potasio, calcio, hierro, magnesio y zinc), ayudando a reponer las sales eliminadas durante el ejercicio.
  • Se ha empleado con éxito para el alivio de espasmos y cólicos infantiles. Además, su variada composición en minerales supone un complemento ideal a la dieta infantil.
  • Tiene leves efectos diuréticos y contribuye a aliviar los desórdenes gástricos y a hacer la digestión, además de regular el tránsito intestinal.
  • Se emplea también en casos de depresión leve e insomnio, pues dos de sus componentes (la quercitina y la quercitrina) actúan sobre la serotonina.

Falta de evidencias científicas firmes sobre los beneficios del rooibos

Muchos de los beneficios popularmente admitidos del rooibos no están científicamente respaldados y faltan estudios sobre los mismos. Una investigación sobre los componentes químicos del rooibos y sus efectos orgánicos se publicó en 2008 en la revista científica Journal of Ethnopharmacology. El estudio concluye que la infusión de rooibos tiene una elevada actividad antioxidante, pero su efecto sobre el organismo humano no está comprobado. Aunque las perspectivas parecen positivas, todavía no se puede afirmar científicamente que esta bebida ejerza en el ser humano efectos antioxidantes.

Los investigadores advierten que es necesario profundizar en los estudios de la biodisponibilidad para el organismo humano de los compuestos antioxidantes y su distribución entre los tejidos diana, como el corazón, las arterias o los tejidos cancerosos. También es necesario establecer cómo la presencia de otras sustancias, como el azúcar, puede influir en la absorción de los principios activos del rooibos o en su bioactividad.