La Enciclopedia Británica define la empatía como: "La capacidad de imaginarse a sí mismo en lugar de otro y comprender sus sentimientos, deseos, ideas y acciones. Es un término acuñado en el siglo XX, y equivale a la palabra alemana einfühlung que significa simpatía”.

Este término se suele utilizar en referencia a la estética. El ejemplo más evidente es el del actor que realmente siente el papel que está interpretando. Con ciertas obras de arte, el espectador puede sentirse involucrado en lo que observa o contempla. El uso de la empatía es una parte importante de la técnica de orientación desarrollada por el psicólogo estadounidense Carl Rogers.

Las bases de la empatía

La empatía se basa en, y debe, por tanto, incorporar los siguientes elementos:

  • La imaginación, que depende de la capacidad de imaginar.
  • La existencia de un auto de acceso (la auto-conciencia o conciencia de sí mismo).
  • La existencia de una disposición de otros (reconociendo el mundo exterior).
  • La existencia de sentimientos de acceso, deseos, ideas y representaciones de acciones o sus resultados, tanto en el Ser de la empatía ("Empathor") y en el Otro, el objeto de la empatía ("Empathee").
  • La disponibilidad de un marco estético de referencia.
  • La disponibilidad de un marco de referencia moral.
Mientras que la mayor parte de estos elementos se presume que son universales a todos los agentes (aunque en diferentes grados), la existencia de otros componentes de la empatía no deben darse por sentado, ya que hay condiciones que, por ejemplo, no son satisfechas por las personas que sufren deficiencias tales como el trastorno narcisista de la personalidad.

Características de la empatía

En estrecha relación con la capacidad de leer las emociones de otras personas está la empatía, la activación de una emoción en un observador que es una respuesta indirecta a la situación de la otra persona. La empatía no solo depende de la habilidad para identificar en otra persona las emociones, sino también de nuestra capacidad para ponernos en el lugar de la otra persona y experimentar una respuesta emocional adecuada. Así como la sensibilidad a las señales no verbales aumenta con la edad, también lo hace la empatía. Las habilidades cognitivas y de percepción necesarias para la empatía se desarrollan solo en los niños a cierta edad y no en la más tierna infancia.

Cómo desarrollar la empatía

En el entrenamiento de la empatía, a cada miembro de una pareja se le enseña a compartir sentimientos y a escuchar y entender los sentimientos del otro antes de responder a ellos. La técnica de la empatía se centra en la atención de la pareja sobre los sentimientos y requiere que pasen más tiempo escuchando y menos tiempo hablando.

Así, la empatía requiere la comunicación de sentimientos y un acuerdo sobre el resultado más adecuado de las emociones (acuerdo = afecto). A falta de tal acuerdo, nos encontramos con un afecto inapropiado (risa en un funeral, por ejemplo).

Por otra parte, la empatía se refiere a los objetos externos y es provocada por ellos. No hay empatía en la falta de un “empathee”. La intersubjetividad es intuitivamente aplicada a lo inanimado, mientras que la empatía se aplica a los seres vivos (animales, seres humanos, e incluso plantas). Pero esta es una diferencia en las preferencias humanas y no en la definición.

Es un error limitar la empatía a la comunicación de la emoción. El “empathor” no solo simpatiza con las emociones del “empathee”, sino también con sus parámetros físicos de estado y otros de su existencia (dolor, hambre, sed, sensación de ahogo, placer sexual, etc.).