Los cayapas se denominan chachis a sí mismos y viven en los alrededores del río Cayapas y de sus numerosos afluentes. Sus pequeños poblados están dispersos y se encuentran ocultos entre la frondosidad de los bosques ribereños. Sus canoas las mantienen amarradas a las mismas casas que son el centro comunal y que están construidas sobre pilares que las elevan sobre el suelo, ya que éste se encuentra siempre inundado debido a las constantes lluvias. Cada casa alberga a tres o cuatro familias y el resguardo está constituido, exclusivamente, por un gran tejado de palmas.

Los cayapas afirman que, en la antigüedad vivían en las montañas andinas, pero nada se sabe a ciencia cierta sobre su procedencia, sólo que hablan un idioma derivado de las lenguas chibchas.

La canoa

La canoa es el único medio de transporte de los cayapas y son auténticos expertos en su construcción. Las fabrican con árboles que se localizan a unos 150 kms. selva adentro. Una vez talados, los arrastran hasta el río más próximo y allí mismo construyen las canoas.

Esta región es muyespesa y se encuentra deshabitada, a excepción hecha de las vías fluviales. Incluso los cayapas sólo se adentran en ella para cazar o buscar madera. Sin embargo, el tráfico fluvial es algo que dominan a la perfección. Los niños aprenden a manejar las canoas balanceándose en los troncos que arrastra el agua cuando el río se desborda. A muy temprana edad tienen conocimiento del río y sus peligros, así como de la confección de canoas, que son imprescindibles para llevar a cabo la labor comercial de este pueblo.

Comercio y costumbres

Navegando por los ríos llegan a las ciudades en las que comercian con los productos que traen de la selva y que son, sobre todo, caucho, almendras y plátanos, que abundan en su territorio.

Cada grupo o poblado debe fidelidad a uno de los cuatro pueblos en los que divide su territorio la etnia Cayapa. Cada uno de estos cuatro pueblos es independiente de los otros tres y está gobernado por un jefe al que llaman uñi. Este cargo pasa de padres a hijos, pero si el hijo mayor se niega a aceptarlo, pasa al siguiente varón. Estos gobernantes no tienen nada que ver con lo que entendemos en Europa por autoridad, sino que se limitan a arreglar matrimonios y resolver disputas. La tierra está dividida en parcelas según las familias, pero si algún propietario no la trabaja otro vecino se ocupará de ella, pasando a su propiedad

Así como no dan excesiva importancia a la apropiación de tierras, el robo de animales es un delito grave, igual que los delitos sexuales. El adulterio, poligamia e incesto no son en absoluto permitidos. En el caso del adulterio se castiga siempre a la mujer por incitadora, pero éste es el pecado más leve. Antiguamente, el incesto estaba castigado con la muerte; en la actualidad, el castigo se lleva a cabo con un látigo, al igual que sucede con la poligamia.

El pueblo Cayapa es muy reacio a los cambios y le gusta seguir viviendo en sus poblados, con sus tradiciones y comerciando y navegando con sus canoas, pero cada vez le es más difícil conservar esta independencia.