La nanotecnología, es la explotación de las propiedades y fenómenos que manifiesta la materia en la escala nanométrica, y su finalidad es la investigación y desarrollo a nivel atómico de los fenómenos y los materiales en la nano escala. El prefijo nano se refiere a la posibilidad de comprender los fundamentos y propiedades de objetos cuyas dimensiones son de unos cuantos nanómetros.

Que es un nanómetro

El nanómetro es la unidad de longitud equivalente a la millonésima parte de un milímetro. Para hacernos una idea de que es un nanómetro, basta decir que en un nanómetro cúbico de un material, sólo existen unos cientos de átomos.

Origen de la nanotecnología

Podemos decir que la nanotecnología tiene su origen en la evolución que sufre la electrónica a lo largo del siglo XX y sobre todo en la aparición de los circuitos integrados y la microelectrónica, donde existe una verdadera preocupación por la disminución de las dimensiones de los materiales fabricados.

Trabajar en la nano escala supone manipular átomos y moléculas para ordenarlos, de tal manera que puedan realizar funciones específicas. Estos procesos no se han podido desarrollar hasta que se ha contado con herramientas capaces de ver y manipular este tipo de partículas. Estas herramientas son el microscopio de efecto túnel y los microscopios de proximidad que permiten medir propiedades como las fuerzas electrostáticas, magnéticas, de fricción e intensidad luminosa, además de que permiten poder manipular átomos y moléculas.

En la escala de la nanotecnología, la materia muestra un comportamiento específico debido, a tanto a la prevalencia de efectos cuánticos, como de los derivados de la elevada relación superficie/masa de las partículas nanométricas.

Aplicaciones de la nanotecnología

La nanotecnología, como resultado de ser aplicable a prácticamente todas las ramas de la ciencia y la tecnología, presenta una capacidad casi infinita para crear nuevas aplicaciones y dispositivos, que introduzcan cambios fundamentales en los hábitos de las personas y en su entorno a todos los niveles.

La nanotecnología dará lugar al desarrollo de procesos productivos de forma optimizada, eficiente y sostenible. Gracias a esto, los materiales fabricados tendrán mejores propiedades y será posible que se produzca un ahorro en la aplicación de los mismos, así como reducir la contaminación ambiental. Muchos de estos procesos serán optimizados mediante la utilización de nuevos catalizadores a base de nanoparticulas.

La nanotecnología estará enfocada a la creación de nuevos materiales con menor peso y mejores prestaciones mecánicas, optimizándose propiedades como el aislamiento térmico y la conductividad eléctrica.

Las aplicaciones de la nanotecnología en la construcción cubren campos tan variados como el conocimiento y modelización de fenómenos que aparecen en la nano escala, el desarrollo de partículas, fibras materiales con nanoestructura modificada, materiales funcionales, películas delgadas, sistemas energéticamente eficientes, materiales inteligentes, incorporación de nanosensores, etc.

En el campo de las aplicaciones informáticas, aparecerán procesadores, memorias y periféricos más rápidos, diminutos y sofisticados, interruptores moleculares. Los nanocircuitos serán diseñados con propiedades electrónicas específicas. Con todo esto, será posible crear ordenadores cuánticos.

En medicina asistiremos al desarrollo de aplicaciones espectaculares, por ejemplo dispositivos nanométricos capaces de liberar fármacos específicos en zonas localizadas, la mejora de las técnicas de diagnóstico, en tiempo real, mediante la monitorización de una serie de variables y el uso de nanosensores para la medición de constantes vitales en tiempo real.

La contaminación podrá ser mejorada mediante controles de la calidad del agua, de la atmósfera, de las condiciones ambientales de las viviendas y de los puestos de trabajo.

Estos son sólo algunos ejemplos de lo que es capaz la nanotecnología, que en los próximos años presentará un crecimiento importantísimo, con nuevas aplicaciones en todos los campos de la ciencia.