Las especies de animales que tienen comportamientos migratorios hacen por lo general un viaje de ida y vuelta entre dos regiones al año. Esta forma de vida varía según cada especie. Algunos de los casos más notables están representados por aves, insectos (especialmente mariposas) y ciertos peces. La forma en que muchos de ellos pueden realizar grandes recorridos es algo muy llamativo y fuente de investigación científica. Por ejemplo, el chorlo pampa (Pluvialis dominica) vuela anualmente miles de kilómetros.

Mecanismos de los animales migratorios

Esta clase de animales utiliza una serie de mecanismos para llevar a cabo sus viajes. El primero de ellos es el pilotaje, que les permite desplazarse desde un punto de referencia conocido hacia otro hasta llegar al destino final. Es utilizado para viajes cortos. Al segundo se lo conoce como orientación y permite detectar campos magnéticos y hacer un recorrido en línea recta hasta una distancia determinada o hasta el final del trayecto. El tercero, la navegación, es el más complejo y se basa en determinar el lugar en el cual se encuentra el animal en relación a otros lugares y en hacer uso del segundo mecanismo, describe Neil A. Campbell en Biology.

Si bien se conoce muy poco acerca de la forma en que los animales detectan los campos magnéticos, la existencia del mineral de hierro magnetita, presente en las cabezas de algunas aves y en los abdómenes de abejas, podría llevar a la conclusión que la detección magnética sería un mecanismo bastante común empleado por varios animales, completa Campbell.

Migraciones de peces

Las ejemplares que migran entre zonas de agua salda y dulce presentan adaptaciones en la parte epitelial de las branquias que les permiten acostumbrarse a los cambios de concentración de sal del ambiente. Estos peces incorporaran cloruro de sodio cuando están en agua dulce y lo excretan al llegar al agua salada. Las adaptaciones fisiológicas de sus branquias consisten en la síntesis y/o destrucción de componentes moleculares de los sistemas epiteliales de transporte y cambios en la morfología y número de las células epiteliales explican David Randall, Warren Burggren y Kathleen French en Animal Physiology.

Varias especies de salmones del Pacífico migran desde pequeños cursos de agua, donde nacen, hacia el mar, a través de los ríos y luego retornan a los arroyos de origen para desovar. Cuando están en el mar, estos peces se juntan en cardúmenes y se alimentan en el Golfo de Alaska. Los ejemplares sexualmente maduros se agrupan de acuerdo a su origen geográfico y migran nuevamente hacia su lugar de procedencia. En la primera parte de su recorrido suelen orientarse por la posición del sol pero una vez que se encuentran en el camino próximo a su destino, su agudo sentido del olfato prevalece, comenta Campbell.

Migraciones de aves

Muchas aves emprenden migraciones durante la época de reproducción. Las regiones que buscan son aquellas en las cuales las horas de luz solar les permiten asegurarse de una buena provisión de alimento. Además, el aumento de luminosidad con la llegada de la primavera produce una serie de reacciones en el cuerpo que generan un incremento de la secreción de la hormona liberadora de gonadotropina y del tamaño de las gónadas. A esto se suma una rápida acumulación de grasa corporal e incremento de actividad. La mayoría migra durante la noche y utilizan las horas de luz para alimentarse y descansar. Algunas vuelan varios cientos de kilómetros en una sola noche y luego reposan durante varios días. Las aves grandes, como los halcones y las garzas migran durante el día, explican Robert L. Dorit, Warren F. Walker Jr. y Robert D. Barnes en Zoology.

Los citados autores explican que las aves se valen de diferentes métodos de orientación durante las migraciones. Algunas usan puntos de referencia, como por ejemplo accidentes topográficos entre los que se pueden mencionar las costas y las cadenas montañosas o regiones ecológicas como desiertos, praderas y bosques. Otras usan la posición del sol para orientarse. Emprenden migraciones hacia sus hogares en los días soleados pero se desorientan en los nublados. Además, los ejemplares que migran durante la noche se guían de acuerdo a la conformación de las estrellas. Inclusive, hay investigaciones que demuestran el rol de los campos magnéticos en la orientación de estos animales.

Migraciones de reptiles

Hay muy pocos reptiles que utilizan la migración como estilo de vida. Por lo general, buscan trasladarse a otro lugar con fines reproductivos o alimentarios. Las serpientes de cascabel de pradera pueden migrar hasta 15 kilómetros desde sus guaridas donde hibernan y luego regresar al mismo lugar en otoño. Las iguanas marinas de las Islas Galápagos migran desde los arrecifes de lava hacia la zona de playas para depositar sus huevos y luego retornan a los arrecifes ubicados a 100 metros de distancia. Las tortugas marinas pueden migrar hasta 2.000 kilómetros, comenta Charles C. Carpenter en Encyclopedia of Reptiles and Amphibians.

Migraciones de insectos

Los insectos también emprenden migraciones aunque lo hacen de forma diferente a la de los vertebrados. Dentro de las actividades que se consideran migratorias se incluyen movimientos desde sus territorios originales en forma repetida y desplazamientos en forma bastante recta en comparación con otros de tipo zig-zag en los cuales la energía se redistribuye dentro de sus cuerpos. Para este tipo de migraciones no se tienen en cuenta la distancia recorrida, el área geográfica en la cual se desarrolla y el retorno al lugar de origen. La parte previa a la migración incluye la utilización del metabolismo para acumulación de energía, cese de reproducción y formación de alas en especies polimórficas en las cuales conviven las formas aladas y ápteras (polifenismo). Al finalizar el proceso migratorio vuelven a alimentarse y reproducirse. Son representantes genuinos de este tipo de migración tanto un escarabajo que desciende por la ladera de una montaña como la mariposa monarca (Danaus plexippus) en su desplazamiento transcontinental, explican P.J Gullan y P.S. Cranston en The Insects-An Outline of Entomology.