Al poco de iniciarse la II Guerra Mundial, se decidió concentrar a todos los judíos en distritos urbanos cerrados (aunque en algunos de ellos, los judíos podían salir a trabajar). En la mayoría de ocasiones eran muy pequeños, teniendo en cuenta la cantidad de judíos que llegaron a vivir hacinados en estos guettos. No se trata de una novedad de los nazis, ya que, en la época medieval, por ejemplo, era frecuente obligar a los judíos en vivir en barrios concretos de las ciudades. De ahí que, parece ser, el nombre de guetto tendría como origen el barrio judío de Venecia creado en el siglo XVI, pese a que existen otras teorías sobre el origen de la palabra guetto.

El infierno de los guettos

En un principio, la creación de los guettos estaba desvinculada de la idea de exterminar a los judíos, y tenía como origen el establecer un lugar concreto donde vivir los judíos, y de donde no pueden salir, para que en la vida social y económica en la Europa ocupada por los nazis, los judíos estuvieran totalmente al margen. Este aislamiento, en principio, no fue mal visto por todos los judíos, ya que algunos grupos de judíos entendían que era mejor estar totalmente al margen del resto de la población. Sin embargo, la poca extensión de los guettos, y la enorme cantidad de judíos que vivirán en algunos de ellos convertirán la vida en estos guettos en un auténtico infierno con multitud de enfermedades infecciosas provocadas por el hacinamiento, y el hambre.

Miles de judíos murieron de hambre en los guettos. Los más grandes fueron los guettos de Varsovia con unos 450.000 judíos y el de Lodz con más de 200.00, ambos en Polonia. Otros guettos que superaron los 100.00 judíos fueron los de Ámsterdam en Holanda, Lvov en Ucrania o Theresiendstadt en Checoslovaquia. Este último intentó ser un modelo de buen rato a los judíos, aunque al final tuvo el mismo destino que el resto de guettos en Europa. En Rusia, los guettos no fueron demasiado grandes debido a que su misión era el exterminio a través de los Einsatzgruppen.

Guettos creados por los nazis

Los nazis crearon más de 400 guettos en aquellos países en los que se encontraron con grandes comunidades de judíos como en Polonia, Rumanía, Hungría, Holanda o, Bielorrusia. En 1940 se abre el primer guetto en Lodz (Polonia) y posteriormente se crea el de Varsovia. Las razones dadas por los nazis son diversas: acabar con el mercado negro, o prevenir la transmisión de enfermedades infecciosas, que, según los nazis, propagaban los judíos en su categoría de infrahombres.

Exterminio de los judíos

Cuando se inició el proceso de exterminio de todos los judíos de Europa, se inició a la deportación de los judíos encerrados en los guettos. De hecho, la Operación Reinhard a través de los campos de Belzec, Sobibor y Treblinka se inició como forma de acabar con los judíos que vivían en los guettos de Polonia. En Varsovia hubo una revuelta general para evitar la deportación masiva de los judíos de Varsovia a los campos de exterminio. La revuelta acabó con la destrucción total del guetto. En la revuelta murieron unos 12.000 judíos y el resto fue enviado a campos de exterminio, principalmente a Treblinka.