Los determinantes constituyen categorías cerradas de palabras, es decir: con un número fijo de elementos, mayormente desprovistos de significado léxico, pero con significado gramatical (o funcional). Vinculan la información léxica de un sustantivo común con un referente, indicando mayor o menor cercanía en relación con el espacio y el tiempo de los hablantes y relaciones de posesión con respecto a ellos.

Su posición característica es prenominal, antepuestos al sustantivo. Cuando los demostrativos y los posesivos aparecen pospuestos no determinan, sino que se comportan como modificadores del sustantivo, por lo cual en la mayoría de los contextos el sintagma requerirá de un determinante prenominal: los libros estos, los libros míos, unos amigos suyos.

Los artículos

Desde el punto de vista gramatical, el artículo es una palabra que precede a un sustantivo y anuncia su género y número. De acuerdo a su significado, en español hay dos clases de artículos: definido e indefinido.

  • El artículo definido: la, el, lo, las, los
Hace referencia a entidades ya mencionadas o conocidas por los hablantes. Dicha referencia puede ser situacional, es decir, denota entidades que son percibidas directamente por los sentidos:

Pásame el martillo, por favor.

O bien contextual al señalar un referente ya mencionado en el discurso:

Llegó a la ciudad Mario Vargas Llosa. Es escritor presentará su nuevo libro.

  • Usos del artículo definido
Se usa cuando el sustantivo se refiere a una entidad identificable o conocida por el hablante y el oyente:

El hombre llegó a la luna en 1969.

También como parte de un todo:

Hubo un aterrizaje de emergencia. Los pasajeros se encuentran en buen estado.

En algunos casos, el artículo definido puede tener un valor totalizador:

Llegaron los alumnos.

Otorga un carácter de unicidad al referente:

a) En la esquina hay una panadería.

b) La panadería está en la esquina.

En a) el hablante se refiere a una panadería entre tantas, mientras que en b) se trata de una panadería consabida y única.

  • El artículo indefinido: una, un, unas, unos
Se utiliza el artículo indefinido para indicar que la entidad denotada no es conocida por el oyente, ya sea porque no fue mencionada en el discurso previo, o bien porque no puede ser localizada en la situación comunicativa ni a partir de datos contextuales: Le compré un libro.

El contraste entre el uso de ambos artículos puede verse con claridad en los siguientes ejemplos:

a) Julio también quería leer la revista.

b) Julio también quería leer una revista.

En a) hablante y oyente saben de qué revista se trata. En b) la interpretación de una revista es inespecífica, ya que ni el hablante ni el oyente conocen la existencia del referente.

Los determinantes posesivos: mi, tu, su, vuestro, nuestro, su

Los posesivos indican pertenencia o posesión con respecto a las personas gramaticales. Pueden funcionar como adjetivos, en este caso se anteponen al sustantivo: Mi lápiz, o como pronombres: El lápiz es mío. Los pronombres posesivos concuerdan en género y número con lo poseído:

Juan tiene un libro. El libro es suyo.

María y Pedro compraron sillas. Las sillas son suyas.

Los determinantes demostrativos: este, ese, aquel; aquí, ahí, allí

Los pronombres demostrativos marcan una relación de proximidad/distancia respecto de los interlocutores. Así, este señala lo que está cerca del hablante, ese lo que está cerca del oyente y aquel lo que está alejado del hablante y el oyente. También existe el determinante neutro esto/eso/aquello.

Vinculados con la relación de proximidad/distancia respecto de los interlocutores, se encuentran los adverbios demostrativos de lugar. Aquí o acá indica lo que está cerca del hablante, ahí lo que está cerca del oyente y allí o allá lo que se encuentra alejado del hablante y oyente.