La astronomía ha dado este año algunas de las más resonantes noticias científicas y la expectativa quedó coronada por el anuncio de dos de los más prestigiosos astrónomos, Abel Méndez y Geoffrey Marcy, respecto de que 2013 será el año del descubrimiento de un planeta gemelo de la Tierra.

El 2012 fue fructífero, sobre todo por la superación de los métodos de investigación y la tecnología de los instrumentos, que permiten afinar cada vez más los parámetros de búsqueda espacial.

La publicación Space ha resumido una serie de acontecimientos anunciados en 2012 que no pueden quedar en el olvido para los fanáticos del universo.

Un agujero negro supermasivo

En la galaxia NGC 1277, ubicada a 220 millones de años luz en la constelación e Perseo, se encuentra el agujero más masivo de los descubiertos hasta ahora. Tiene una masa equivalente a 17.000 millones de soles, una masa verdaderamente inconcebible y con un tamaño varias veces más grande que la circunferencia de todo el sistema solar.

Los exoplanetas más pequeños

El telescopio espacial Kepler encontró tres planetas a 120 años luz de la Tierra, orbitando la estrella KOI-961. El más pequeño es del tamaño de Marte y todos son más pequeños que la Tierra. También la estrella anfitriona KOI-961 es diminuta en términos estelares: es una enana roja de solo un 70 % de tamaño mayor que Júpiter.

El exoplaneta más cercano

A solo 4,3 años luz se encuentra el sistema de tres estrellas de Alfa Centauri, el más cercano a nuestro sistema solar; incluso con binoculares se ven las dos estrellas principales Alfa Centauri A y B, parecidas al Sol, a la que se suma Próxima Centauri, una enana roja.

En este sistema se descubrió un planeta rocoso que orbita Alfa Centauri B, pero a calcinantes 6 millones de kilómetros de su estrella, por lo que ya se descarta que haya vida.

El exoplaneta más cercano en zona habitable

La estrella Tau Ceti, a 11,9 años luz de la Tierra tiene 5 exoplanetas descubiertos, de los cuales uno o dos están en la zona de habitabilidad de su estrella, que es muy parecida al Sol. El que tiene más probabilidades de albergar vida es Tau Ceti f, el quinto planeta, de una masa equivalente a 4 veces la de la Tierra. Esta masa hace pensar en que no encontraremos vida tal como la conocemos, aunque no se descarta que el planeta o su sistema pueda albergar agua líquida y mantener una atmósfera.

El más pequeño sistema planetario

El sistema de 5 planetas encontrados alrededor de la estrella KOI-500, un poco más pequeña que el Sol, a 1.100 años luz de distancia, sorprende por su cercanía a la estrella anfitriona. Están verdaderamente apiñados, ya que orbitan en 1, 3, 4, 6, 7.1 y 9.5 días alrededor de KOI-500. Además de estar muy calientes por su cercanía, estos planetas son rocosos y pequeños: sólo tienen masas que van desde 1,3 a 2,6 veces el tamaño de la Tierra. Debe ser curioso analizar la interacción gravitacional de estos planetas entre sí y con su estrella, no solamente debido su cercanía con ésta, sino que además se encuentran "hacinados" en un espacio 150 veces menor que la órbita de la Tierra.

La galaxia más distante

El de la galaxia más lejana es uno de los récords que cambian constantemente. Esta vez el registro bajó a unos 380 millones de años después del Big Bang, con la galaxia UDFj-39546284 , registrada por el Telescopio Hubble. La galaxia integra un grupo de otras 7 que son "galaxias primarias" de entre 400 y 600 millones de años posteriores al Big Bang.

El grupo de galaxias más masivo

El grupo Phoenix de galaxias había sido descubierto en 2010 y se ubica a 7 millones de años luz de nuestra galaxia. Contiene miles de galaxias de diferentes tamaños, cuya masividad fue determinada este año por mediciones de rayos X del Observatorio espacial Chandra de Rayos X. La masa del grupo equivale a por lo menos la friolera de 2.000 veces la de nuestra galaxia.

Otros descubrimientos astronómicos de 2012

También se destacaron como noticias astronómicas de este año:

  • La confección del mayor mapa del universo con 1 millón de galaxias
  • La captura de luz más antigua, cuanfo el universo tenía 500 millones de años, hecha por el Telescopio espacial Hubble
  • Una estrella, NGC 1624-2, a 20.000 años luz con un campo magnético 20.000 veces más fuerte que el Sol
  • El descenso exitoso en Marte y comienzo de la misión de la nave Curiosity de la NASA después de 7 meses de viaje
  • El más antiguo emisor de rayos x, el Quasar GB 1428 a 12,4 mil millones de años luz de la Tierra
  • El centro galáctico más grande encontrado, en la galaxia A2261-BCG del cúmulo Abell de galaxias, cuyo tamaño es de unos 10.000 años luz y parece ser el resultado de una colisión de dos galaxias.
Fuente: Space.com