En general, cuando un insecto pica, inyecta una pequeña cantidad de saliva anticoagulante en la picadura para prevenir que la sangre coagule, explican N.H.R. Burgess y G.O Cowan en A Color Atlas of Medical Entomology. El huésped, en respuesta a ese evento reacciona produciendo hinchazón, irritación y enrojecimiento del área que ha sido atacada. Algunas personas sufren picaduras más frecuentemente que otras. La razón de que este fenómeno ocurra es atribuida a muchos factores como el color de la piel y la textura, la temperatura corporal y el contenido de la transpiración. Algunos individuos experimentan reacciones más rápidas que otros. Esto se debe a las distintas respuestas de los sistemas inmunológicos.

Insectos peligrosos

Ciertas especies pueden ser peligrosas cuando utilizan sus aguijones y partes de sus bocas. Por ejemplo, explica R.J. Elzinga en Fundamentals of Entomolgy, que los insectos que pertenecen al orden Himenoptera, pueden causar serias reacciones en las personas cuando inyectan sus venenos. Hay indicios de que en 1983 muchas personas murieron a causa de picaduras de insectos. Los más peligrosos son las avispas de hábitos gregarios, las hormigas coloradas (género Solenopsis) y las abejas que causan severos problemas en varias partes de los Estados Unidos.

Además de los insectos del orden Himenoptera, otros órdenes de insectos también son perjudiciales para los seres humanos, según el mencionado autor. Éstos son: Diptera (mosquitos), Siphonaptera (pulgas) y Anoplura (piojos chupadores). Algunos de los cuidados para evitar el contacto con estos insectos incluyen uso de repelentes y ropa adecuada.

Veneno-mecanismos de transporte

P.J. Gullan y P.S. Cranston comentan en The Insects-An Outline of Entomology que el veneno es transportado a través del aguijón. En el caso de la abeja, éste se presenta con púas dirigidas hacia atrás, que le permiten funcionar de una sola manera. Esto se pone de manifiesto cuando la abeja deja el aguijón y el veneno en la picadura mientras trata de retirarlo con resultados negativos que provocan la muerte del animal. El método de ataque de las hormigas y avispas es diferente ya que sus aguijones no presentan púas. Esto permite que puedan ser retirados y usados nuevamente. Algunas hormigas presentan un aguijón muy reducido y el veneno es rociado.

Reacciones alérgicas

Además de las picaduras de insectos que se presentan con bastante frecuencia, se han observado reacciones alérgicas en varias oportunidades, menciona Elzinga en su obra. Éstas pueden manifestarse como problemas respiratorios conocidos como fiebre del heno y asma. Algunos científicos han atribuido a insectos las mayores responsabilidades de los problemas respiratorios. Por ejemplo, el exoesqueleto de las cucarachas cuando se desintegra, es transportado por el aire y cuando la gente lo inhala produce una reacción alérgica, agrega el autor.

El American College of Allergy, Asthma and Immunology hace mención a dos clases diferentes de reacciones. A la primera se la conoce como una reacción normal y sus síntomas incluyen dolor, hinchazón, irritación y enrojecimiento alrededor del área afectada. La segunda, que es experimentada por un porcentaje pequeño de la población, consiste en una picadura que puede tener un efecto alérgico. Esta reacción producirá urticaria, irritación e hinchazón en partes del cuerpo bien alejadas del lugar de la picadura, dificultad en la respiración y marcado descenso en la presión sanguínea. Una reacción alérgica causada por la picadura de un insecto puede propagarse muy rápidamente a varias áreas del cuerpo. Es por ello que una medicación rápida debe administrarse para prevenir graves daños que pueden conducir a serios problemas de salud.

Factores de riesgo

Hay dos factores responsables de una reacción alérgica, cita el sitio web Allergies Clinic of London. Éstos son los antecedentes genéticos de la persona y el ambiente en el cual ésta vive. El primero es muy importante. Las familias más pequeñas con menos cantidad de hijos son propensas a las alergias. Los hombres tienden a desarrollar alergias más fácilmente que las mujeres. La dieta prenatal maternal y el hábito de fumar parecerían estar relacionadas también con los problemas alérgicos. El ambiente en el cual el recién nacido se desarrolla es crucial para determinar posibles consecuencias alérgicas. Por ejemplo, el hábito de fumar de los padres, la introducción de comidas capaces de causar alergias y la contaminación ambiental podrían ocasionar problemas de alergia en el futuro del recién nacido.

Conclusión

Los insectos son los más numerosos y diversos eucariotas y tienen un rol muy importante en todas las sociedades. A pesar de que son considerados normalmente animales molestos e invasores y responsables de varias transmisiones de enfermedades, su eliminación no siempre debe ser la solución. Por el contrario, buena higiene y educación, además de uso del sentido común en ciertas situaciones (por ejemplo no provocar a abejas o a avispas) deberían ser reglas generales para interactuar con los insectos, los cuales habitan la mayoría de los ecosistemas del planeta.