El trabajo de los ingenieros biomédicos es muy importante tanto en la medicina como en todas las ramas de la electrónica, ya que a cada paso que da la tecnología estos especialistas mejoran los aparatos mecánicos sustitutos de las partes del cuerpo.

¿Qué es la ingeniería biomédica?

La Sociedad Mexicana de Ingeniería Biomédica menciona que esta especialidad profesional integra herramientas técnicas y administrativas para facilitar y mejorar la atención de la salud. Su importancia radica en los conocimientos de mecánica, electrónica, instrumentación, medicina, administración y otras, que en conjunto permiten desempeñar labores de alta especialización.

La biomecánica es una ciencia que se apoya en principios y leyes de la física, que ayuda a la comprensión de los mecanismos biológicos; además de la física también interviene la fisiología, la anatomía, la mecánica, las matemáticas y la ingeniería; con las cuales se pretende explicar el comportamiento de los sistemas vivos, así como resolver los problemas generados por las distintas situaciones a las que se ven sometidos.

¿Cómo ayudan a la sociedad?

Los ingenieros biomédicos ayudan en mucho, ya que el conjunto de estas disciplinas, han dado a los especialistas las mejores herramientas para reemplazar un miembro u órgano mutilado o amputado de un cuerpo humano.

La intención de los ingenieros biomédicos es que las personas sin un miembro del cuerpo, hagan su vida cotidiana con una máquina que se fusione totalmente a ellos.

Avances tecnológicos actuales: la biónica

Las máquinas utilizadas para sustituir un miembro del cuerpo son llamadas prótesis neurales o biónicas, término popularizado por la ciencia ficción.

Todd Kuiken, médico e ingeniero biomédico, fue el responsable de comenzar con el término “biónico” al bautizar un brazo mecánico, con el cual se comenzó a cambiar las características de las prótesis, volviéndose de nueva generación. Los nuevos prototipos funcionan obedeciendo señales transmitidas del prototipo hacía el cerebro para que su función sea como las originales.

La biónica es el estudio de sistemas mecánicos que funcionan como organismos vivos o como partes de ellos. La biónica tiene un significado etimológico bios (vida) y ónica (electrónica), es decir, vida electrónica.

La biónica es un gran avance que permite a los investigadores devolverle a la gente, como nunca antes fue posible, gran parte de lo que perdieron en un miembro de su cuerpo.

La biónica en acción

Los médicos ingenieros han trabajado con prototipos de diferentes partes del cuerpo para convertirlos en partes cada vez más reales. Esto sucedió con un brazo biónico colocado a una mujer de Tenesse llamada Amanda Kitts.

"Después de mi accidente me sentía perdida. Ahora estoy emocionada porque siguen mejorando el brazo mecánico", menciona la mujer de 40 años.

Los especialistas han dado vida a un prototipo de brazo para llegar a hacerlo tan sensible como el original, las características han ido variando conforme al avance médico:

  • El brazo humano: tiene veintidós movimientos o más del hombro a la última articulación de un dedo, un brazo tiene al menos 22 movimientos. Los nervios llevan las instrucciones del cerebro desde la médula espinal hasta los músculos.
  • La prótesis tradicional: tiene tres movimientos. La prótesis de mano de pinza es todavía el único aparato disponible para la mayoría de los amputados.
  • Proto 1: tiene siete movimientos. Los nervios que alguna vez llegaban hasta el antebrazo son desviados a otros músculos, donde se colocan electrodos que capturan las órdenes del cerebro y las transmite a la prótesis por medio de los cables.
  • Miembro protésico modular: tiene hasta 22 movimientos. Los nervios de la médula espinal mandarán las órdenes del cerebro a la matriz de electrodos implantada en los nervios residuales. Un chip de computadora en cada matriz transmite de manera inalámbrica información a un receptor en la piel. El receptor conecta información con otro chip, que decodifica la orden y la envía al controlador del miembro en la palma, el cual pone en marcha los motores.
Además, se tiene pensado el diseño de piel biónica de aquí a 20 años para que la mano biónica tenga la mayor sensibilidad posible, con la cual se pueda sentir la temperatura y el tacto. Además también se podría beneficiar a víctimas con quemaduras en un proyecto de FILMskin junto con la NASA.

Hablan los expertos

"Damos a la gente mejores herramientas que las que había antes. Pero aún son rudimentarias, como un martillo comparado con la complejidad del cuerpo humano. Son una vela comparadas con la luz deslumbrante que es la Madre Naturaleza", menciona el doctor Todd Kuiken.

"Se espera que el empleo para ingenieros biomédicos crezca más rápido que el promedio para todas las ocupaciones en las próximas décadas, ya que la demanda por mejores sistemas y equipos médicos incrementará en los próximos años", según el Bureau of Labor Statistics, U.S. Department of Labor, Occupational Outlook Handbook. Washington, E.U.A., 2001.