50 veces más masiva que la Vía Láctea y unos 30 billones de veces la masa solar, ESO 146-IG 005 contiene tantas estrellas y material estelar que los calificativos para describir su enormidad no alcanzan.

80 veces el diámetro de la Vía Láctea, 6 millones de años luz de longitus, IC-1101 se extiende tanto en el espacio, que no puede imaginarse uno su final.

Estas son las dos galaxias que por sus dimensiones o masa tienen el récord de las encontradas hasta ahora.

ESO 146-IG 005 y la fusión de galaxias

La permanencia aparente de los astros en el cielo tiene que ver con el ínfimo espacio de tiempo que en términos galácticos lleva la humanidad observando el cielo. Para las enormes distancias espaciales, los movimientos parecen nulos, sin embargos todos los astros viajan a grandes velocidades siguiendo las leyes universales de la física.

Para las galaxias es igual y el caso de ESO 146-IG 005 es un buen ejemplo de lo que puede hacer la ley física de la gravedad: su origen y evolución proceden de fusiones con otras galaxias; estas fusiones han sido clasificadas por los astrónomos como: fusión menor, cuando se genera entre una galaxia grande y otra pequeña; y gran fusión, cuando se produce entre dos galaxias grandes.

Una de las consecuencias de las fusiones es el cambio de forma del nuevo conjunto estelar, en el surgen formas de galaxias elípticas o amorfas que provienen de galaxias espirales fusionadas.

La galaxia caníbal ESO 146-IG 005

ESO 146-IG 005 es un caso de formación proveniente de la fusión de muchas galaxias y se lo ha denominado como “galaxia caníbal”, por como se ve la ruta de colisión que tienen otras galaxias cercanas.

En efecto, las imágenes permiten ver los núcleos de cuatro galaxias integrantes de ESO 146-IG 005 pero en las cercanías, el cúmulo tiene otras próximas, que están en la lista a la espera de ser “engullidas”. Por lo tanto con su masa de unos 30 billones de soles como el nuestro, puede afirmarse que la mega galaxia no ha llegado a su tamaño final todavía.

Galaxia M87 desbancada

Hasta hace poco tiempo, la galaxia globular elíptica M87 tenía el primer puesto en el podio de masividad, con una masa de casi 2,5 billones de soles. M87 está más cerca de nosotros en distancia, a unos 60 millones de años luz de la Vía Láctea, en el Cúmulo de Virgo, por lo que también es conocida como Galaxia Virgo A.

La diferencia con los 30 billones de soles que tiene ESO 146-IG 005 es grande, pero más, si se la compara con los modestos 200 mil millones de la Vía Láctea o incluso los 1,2 billones de la cercana galaxia Andrómeda, situada a 2,5 millones de años luz - y en ruta de colisión con la Vía Láctea dentro de 3.000 millones de años -.

Otras curiosidades de M87 son la cantidad de cúmulos globulares de estrellas que la rodean; unos 12.500 -nuestra Vía Láctea tiene unos 200 – y su agujero negro supermasivo que emite un rayo de materia que se ve claramente en las imágenes.

IC-1101, la galaxia más grande

La masividad de las galaxias no tiene que ver con su longitud. De hecho, M87 es una galaxia masiva pero tiene un diámetro similar a la de la Vía Láctea: unos 120.000 años luz. La diferencia está en el espesor, M87 es elíptica y densa y la Vía Láctea es una espiral “estrecha”, es como si se comparara un disco de DVD con un balón de rugby y este estuviera completo de estrellas.

En este sentido, la galaxia más grande encontrada hasta ahora es la elíptica IC-1101, ubicada en el centro del supercúmulo de Abel-2029 situado a unos "lejanos" mil millones de años luz.

IC-1101 tiene un diámetro de 6 millones de años luz, es decir más de dos veces la distancia entre la Vía Láctea y Andrómeda.

Sin embargo, y pese a que tiene más masa que la Vía Láctea, no es una galaxia de las consideradas masivas, atento a que las estrellas y el material interestelar están difusos en su enorme extensión.