La Eurocopa de fútbol celebró su primera edición en 1960, seis años después de que se constituyera la UEFA y muchos años después de que la Copa América inspirara la idea del torneo en el Viejo Continente. Algunas zonas europeas (Gran Bretaña, Escandinavia, Europa Central y los Balcanes) tuvieron sus propios torneos, que normalmente se jugaban a lo largo de varios años, antes de que, tras constituirse la UEFA, la Eurocopa fuera una realidad.

Henri Delaunay, padre de la Eurocopa

El origen de la Eurocopa de fútbol hay que buscarlo, curiosamente, al otro lado del Atlántico. La Copa América, cuya primera edición se jugó en 1916, sirvió como modelo a Henri Delaunay, secretario general de la Federación Francesa de Fútbol, para proponer un torneo europeo en 1927. Sin embargo, Delaunay no llegó a ver cumplido su sueño en vida. Murió en 1955, siendo secretario de la UEFA y tras haber propuesto, en el primer Congreso que celebró la institución europea ese mismo año, la creación de la Eurocopa.

La UEFA nació en 1954 con la clara intención de poner en marcha dicho torneo. De las 33 federaciones que formaban parte, sólo 17 aceptaron el reglamento que les propuso el organismo, pero fue suficiente para que éstas fueran mayoría y comenzó la andadura del torneo bajo la denominación oficial de Copa de Europa de Naciones, nombre tomado de la competición de clubes que nació en 1955 con el Real Madrid como primer gran dominador.

España se inscribió pese a la orden contraria del régimen franquista

El voto decisivo en la reunión de la UEFA celebrada en 1957 en Bruselas fue el de la República de Irlanda. Alemania Oriental, Checoslovaquia, España (a pesar de que el Gobierno franquista se opuso, la Federación Española inscribió al equipo para que participara), Francia, Grecia, Hungría, Luxemburgo, Polonia, Portugal, Suiza, Turquía, Unión Soviética y Yugoslavia fueron las federaciones que se sumaron al proyecto. Un proyecto gestado durante años y que contó con antecedentes de índole más regional repartidos por toda Europa.

El Campeonato Británico y la Copa Escandinava

La competición de selecciones de fútbol más antigua es el Campeonato Británico. Se celebró anualmente entre las temporadas 1883-1884 y 1983-1984. Las dos grandes guerras mundiales impidieron once ediciones y la situación política en Irlanda del Norte otra más. En 1950 y 1954 se utilizó como clasificación para el Mundial. No había desempates, por lo que 20 títulos fueron compartidos. Los cuatro participantes igualaron a todo en la temporada 1955-1956. Inglaterra domina el palmarés con 54 triunfos, por delante de Escocia (41), Gales (12) e Irlanda del Norte (5).

La Europa del Norte tuvo su propio torneo, la Copa Escandinava. Dinamarca, Suecia y Noruega fueron los fundadores. Se creó en 1924, cada edición duraba cuatro años y cobró popularidad tras la Segunda Guerra Mundial. En la segunda edición se incorporó Finlandia, e Islandia y las Islas Feroe tomaron parte en la última, en la temporada 2000-2001 (efímera recuperación tras su fin en 1983). Suecia lo ganó en nueve ocasiones, Dinamarca en tres y tanto Noruega como Finlandia vencieron en un torneo.

La Copa Internacional Centroeuropea y la Copa de los Balcanes

Entre 1927 y 1960 varias selecciones jugaron la Copa Internacional Centroeuropea. Hugo Meisl, pionero del fútbol austriaco, creó la competición y el trofeo se denominó primero Copa Svehla, en honor al primer ministro de Austria, y después Copa del Dr. Gëro, por el director de la Asociación de Fútbol Austriaca. Se disputaron seis ediciones entre 1927 y 1960, de entre dos y cinco años de duración. Italia y Hungría vencieron en dos ocasiones, Austria y Checoslovaquia lo hicieron en una.

Emulando a estas competiciones, la Copa de los Balcanes comenzó en 1929 enfrentando a Rumanía, Grecia, Yugoslavia y Bulgaria a lo largo de tres años, aunque entre 1932 y 1936 se jugó anualmente. Después se unieron Albania (en lugar de Grecia), Hungría, Polonia y Checoslovaquia. El torneo de 1948 no se concluyó y se quedó sin campeón. Bulgaria y Rumanía dominan el palmarés con cuatro triunfos cada una, mientras que Albania, Hungría y Yugoslavia ganaron en una edición cada una. La última edición finalizó en 1980.