Durante muchos años causaron sensación los famosos sideshows en los que se mostraban todo tipo de rarezas humanas que realizaban las más dispares actuaciones, siempre buscando causar asombro entre los espectadores hasta que David Lynch mostró el lado humano y sensible de estas personas con su película “El hombre elefante” en 1980.

Los orígenes del término freak

Aunque realmente se desconoce el origen de la palabra “freak”, es un término que comenzó a hacerse popular con los espectáculos de Phineas Taylor Barnum tanto en su circo itinerante como en el Museo Americano de Nueva York.

Es en 1932 cuando se rueda la famosa película “Freaks: La parada de los monstruos”, film de muy bajo presupuesto que tuvo por actores a personas reales y todavía hoy sigue siendo una película de culto constantemente reeditada.

A consecuencia de toda esta publicidad por diversos canales se comenzó a utilizar la palabra para designar cualquier rareza sea de índole humano, animal, vegetal, social, etc. Es simplemente algo diferente.

Freaks sin opción de escoger

La costumbre de exhibir seres humanos con algunas peculiaridades no es algo reciente. Ya Moctezuma tenía una colección de animales y personas con deformidades, albinos y enanos.

Los Médicis, tenían una gran colección de animales y el cardenal Hipólito de Médicis tenía una colección de gente de diferentes razas de la que se vanagloriaba constantemente.

Sarartjie Baartman fue una famosa mujer de la etnia khoikhoi, traída a Europa obligada para ser exhibida. La llamaron "la Venus Hotentote" y fue mostrada a científicos anatomistas y a artistas por Etienne Geoffrey Saint-Hilaire, miembro de la Académie des Sciences francesa.

Murió en 1815 con 26 años, su cerebro y sus genitales fueron conservados en formol y de su cuerpo se hizo un molde de yeso para conservar su apariencia física. Todo ello fue expuesto en el Museo de Historia Natural y sus restos fueron conservados en el Musée de l'Homme de París hasta que en el año 2002, después de largas negociaciones entre los gobiernos de Sudáfrica y de Francia, se acordó por fin que los restos de Saartjie Baartman debían ser devueltos a su país natal para ser enterrados el día 9 de agosto de 2002 en Hankey, cerca del Río Gamtoos, próximo a Ciudad del Cabo, donde nació.

El creador de los freak shows: P.T. Barnum

El nombre de Phineas Taylor Barnum ha estado ligado al mundo del espectáculo y especialmente al circo aunque hasta los 61 años no creó el “P.T. Barnum's Grand Traveling Museum, Menagerie, Caravan & Hippodrome" que fue el primer circo ambulante en tren de la historia.

Pero mucho antes de eso creó todo tipo de negocios dirigidos al público, aunque muchos de ellos basados en el engaño como un periódico con las noticias inventadas y una rifa que realmente resultó ser una estafa que le llevó a la cárcel.

Al cumplir su pena decidió dedicarse al mundo del espectáculo y en 1841 con 31 años compró el “Scudder's American Museum” de Nueva York cambiándole el nombre por el de “Barnum American Museum” donde creó diversos espectáculos que tuvieron enorme éxito, y para conseguir atraer a los espectadores ideó técnicas como utilizar toda la fachada del edificio como escaparate publicitario, con luminosos, pancartas y dibujos exóticos. Dentro combinó el teatro con un museo de cera, un zoológico, una salas de conferencias y actuaciones de feria.

Creía en el “todo vale” y fabricó seres como la “Sirena de Fidji” que coexistía con el tronco del árbol en el que Jesucristo se sentó con sus discípulos o con la máquina para hacer desaparecer dinero de los visitantes. Es aquí donde comenzó a utilizar freaks como los siameses Eng y Chang Bunker que llegaron a casarte con dos hermanas y tener 22 hijos; Josephine Clofullia, conocida como "la mujer barbuda"; William Henry Johnson que fue “Zip the Pinhead”, llamado así por su microcefalia y que era presentado como el eslabón perdido de la evolución o Charles Sherwood Stratton que interpretaba el papel del “General Tom Thumb” que con 18 años medía 82,6 cm de altura y al morir con 45 años pesaba 32 kg y medía 101 cm de altura.

En esa época no existían muchos entretenimientos y el museo recibía hasta 15.000 visitantes diarios y entre 1841 y 1865 tuvo 38 millones de visitantes. Hoy podemos hacernos una idea de lo que fue mediante una página web.

Barnum murió el 7 de abril de 1891 y su circo llamado hoy Ringling Brothers and Barnum & Bailey Circus creado desde la fusión del Ringling Brothers Circus y el Barnum & Bailey Circus, es actualmente es el más grande y famoso de todos los circos estadounidenses y uno de los más famosos del mundo.

Aunque existían freaks dedicados al espectáculo en el siglo XVII como Lazarus and Joannes Baptista Colloredo “los italianos siameses”, fue Barnum quien creó el concepto de espectáculo con mayúsculas aprovechando personas insólitas y con él hicieron verdaderas fortunas algunos de ellos exhibiendo sus deformidades.

Entre los más famosos freaks de mediados del siglo XIX a mediados del siglo XX se encuentran Frank Lentiniel hombre de las tres piernas” (y dos penes), Johnny Eck “el medio hombre” que no tenía piernas y caminaba con sus manos, Koo Koo “la mujer ave” deficiente psíquica que podía quedarse durante horas inmóvil en una silla, Percilla Lauther la niña mono” que se casó con Emmitt Bejano “el hombre lagarto”, Joseph Pujol “Le Pétomane” que hacía música con ventosidades anales y otros muchos personajes que sorprendieron a adultos y niños a lo largo de muchas décadas llegando hasta nuestros días como personajes televisivos anónimos que vemos en televisión y prensa sensacionalista siendo capaces de cualquier cosa por un minuto de gloria y algo de dinero.