Demencia senil, alzhéimer y pérdida de memoria son palabras que todos hemos escuchado alguna vez y que solemos relacionar, pero son pocos los que realmente conocen los datos estadísticos y cifras de afectados que esta enfermedad puede llegar a barajar.

¿Qué es?

El alzhéimer es una enfermedad neurodegenerativa común en personas mayores de 65 años que afecta a las capacidades del habla, de la memoria y del pensamiento, ya que las neuronas van muriendo poco a poco y el cerebro se va atrofiando. Aunque las causas concretas de esta enfermedad no son todavía conocidas y no están comprobadas, podemos hacernos una idea de los factores que en ella influyen: la predisposición genética -es decir, una mayor posibilidad a padecerla por tendencia familiar -, los traumatismos craneoencefálicos -lesiones en el cerebro y fracturas en el cráneo- y sobre todo la edad, causa por la que generalmente se asocia el alzhéimer a la vejez.

Los síntomas más frecuentes varían desde la confusión a la irritabilidad, pasando por la agresión, los cambios de humor y personalidad, los trastornos lingüísticos y las pérdidas de memoria tanto a corto como a largo plazo, las equivocaciones a la hora de colocar correctamente objetos y una desorientación general.

Famosos con alzhéimer

A continuación se enumeran algunos de los personajes más conocidos que han sufrido o sufren en la actualidad alzhéimer, así como la repercusión en su profesión.

  • Ronald Reagan. Desde 1981 a 1989, Reagan fue presidente de los Estados Unidos, pero según las últimas especulaciones realizadas en todo el mundo, fue en su época final de mandato en la que ya comenzó a notar los primeros síntomas de la enfermedad. Sea como fuere, no fue hasta 1994 cuando hizo público su diagnóstico a través de una carta. Fallecía a la edad de 93 años, diez después de que le detectaran la enfermedad.
  • Margarita Carmen Cansino. Actriz conocida con el nombre artístico de Rita Hayworth, Margarita fue una de las mujeres más deseadas del siglo XX, además de admirada por sus numerosas interpretaciones. Consolidándose en 1946 con la película "Gilda" se convirtió en un símbolo erótico de la época dorada del cine estadounidense. A pesar de que comenzaron a tacharla de alcohólica, Rita sufría alzhéimer, enfermedad poco conocida todavía y que no le llegaron a diagnosticar hasta 1980, veinte años después de que empezara a tener los primeros síntomas y siete antes de su fallecimiento.
  • Adolfo Suárez. El primer presidente democrático del Gobierno español comenzó a sufrir alzhéimer en el 2003, pero no fue hasta 2005 cuando su hijo hizo público en televisión la enfermedad de su padre, quien ni siquiera recordaba haber sido presidente. En 2007, el rey Juan Carlos I le nombró caballero de la Orden del Toisón de Oro por el trabajo realizado durante la Transición.
  • Pasqual Maragall. Alcalde de Barcelona entre 1982 y 1997 y presidente de la Generalitat de Cataluña entre 2003 y 2006, confirmó en 2007 que era uno más de los tantos afectados por el alzhéimer. Este político español mostró constantemente su deseo de lucha y consiguió que al año siguiente se creara la "Fundación Pasquall Maragall para la Investigación sobre el Alzhéimer".
  • Eduardo Chillida. Uno de los escultores españoles más importantes del siglo XX y merecedor del premio Príncipe de Asturias de las Artes "Lorenzo il Magnífico de Florencia", premio "Europa de las Bellas Artes de Estrasburgo", doctor Honoris Causa por la Escuela de Ingenieros de Bilbao y premio Kandinsky entre otros, fallecía en 2002 como víctima del alzhéimer.
  • Charlton Heston. Famoso actor estadounidense ganador de un Óscar y conocido por la interpretación de "Sed de mal", "El Cid", "El planeta de los simios" y multitud de películas religiosas, falleció en el 2008 a la edad de 84 años a causa de una enfermedad de demencia degenerativa parecida al alzhéimer -aunque muchos afirmaron que se trataba de esta misma-.

Datos y cifras

Cerca de 5,4 millones de personas en todo el mundo padecen alzhéimer según el último informe estadounidense publicado el 15 de marzo por la "Asociación del Alzhéimer". En él, "Alzheimer's Disease Facts and Figures" se indica que las personas con más de 65 años suelen vivir de 4 a 8 años después de su diagnóstico, pero aun así, hay personas que viven hasta 20 más. También pronostica que el coste de la sanidad y los cuidados a largo plazo dedicados a estas personas y otras enfermedades relacionadas con la demencia podrían ascender a los 183 billones de dólares este año.