El que fue batería y vocalista del legendario grupo The Band, Levon Helm, falleció el pasado 19 de abril víctima de un cáncer que la detectaron en 1998 en la garganta. En su portal de Internet ya se indicó días antes que su cáncer estaba en fase terminal y murió en el centro Memorial Sloan-Kettering Cancer Center de Nueva York.

Miembro de uno de los grandes grupos de la historia

Helm, nacido el 26 de mayo de 1940 en Elaine (Arkansas), tenía 71 años y fue miembro de una de la grandes bandas de rock con clásicos imperecederos como 'The night they drove Old Dixie down', 'Rag Mama Rag' o 'The weight', considerada como una de las mejores canciones de la historia. Helm formó un gran grupo con músicos de la categoría de Robbie Robertson, Richard Manuel, Garth Hudson y Rick Danko. Una formación canadiense que recuperaba las esencias de la música norteamericana en una época en la que la mayoría de grupos optaban por una música más psicodélica o de rock progresivo y duro.

Con el Sur, el folclore y el alcohol como argumentos más frecuentes en sus composiciones, The Band escribieron algunas de las páginas más brillantes del rock cercano a las raíces más norteamericanas, con una mezcla equilibrada de blues, country y rock que gustó tanto a Bob Dylan, con quienes tocó durante dos años.

The Band debutó con un magnífico disco 'Music from the Big Pink' en 1968 y después publicarían otros grandiosos trabajos como 'The Band', de idéntico título que la banda con las que interpretaban temas como loas anteriormente mencionados o 'Up on Cripple Creek'.

Levon Helm, el único estadounidense del grupo, y el resto de sus compañeros acompañaron previamente al gran Bob Dylan en sus giras eléctricas en 1965 y 1966, colaborando en discos como 'Basement Tapes'. Antes The Band también había acompa

Para el recuerdo está el concierto de despedida de The Band, 'The last Waltz', que quedó inmortalizado por el director de cine Martin Scorsese en un magnífico documental que contó con la participación de artistas de la categoría de Eric Clapton, Ronnie Hawkins, Muddy Waters, Ringo Star, Ron Wood, Neil Diamond, Neil Young o Van Morrison, entre otros.

Incursiones en el cine

Este documental abrió un enfrentamiento entre Robbie Robertson y Levon Helm, hasta entonces grandes amigos. Helm pensaba que el largometraje de produjo para apoyar Robertson en su inició en el mundo del cine. Esta amistad se truncó pero curiosamente Levon Helm també participó en algunas películas como 'Elegidos para la gloria', de Philipp Kaufman, 'Los tres entierros de Melquíades Estrada' de Tommy Lee Jones o 'Quiero ser libre' del realizador Michael Apted. El grupo volvió a unirse en 1983 sin el guitarrista Robbie Robertson, pero el suicidio en 1986 de Richard Manuel y la muerte en 1999 de Rick Danko pusieron fin a su carrera.

En 1994 The Band entró con pleno derecho al Salón de la Fama del Rock and Roll Hall. Además Helm ganó a lo largo de su carrera tres premios Grammy con tres discos consecutivos, entre ellos 'Dirt Farmer' y 'Electric Dirt'. En noviembre del año 2008, la revista Rolling Stone le situó en el lugar 91 de los 100 mejores cantantes de la historia del rock. Helm era un cantante muy reconocido por su característica e inimitable voz arraigada en el género country y del rock más pantanoso y por su peculiar estilo tocando la batería.

Después de su fallecimiento, amigos y colegas de profesión como Van Morrison, Rosanne Cash, Tom Morello o Neko Case, entre otros además del ex-presidente y antiguo Gobernador de Arkansas, Bill Clinton, le dedicaron grandes elogios a través de las redes sociales y recordándolo como uno de los nombres más influyentes de la música rock. El mismo Bod Dylan dijo de Helm que era "amigo del alma hasta el final y uno de los verdaderos espíritus de mi generación".