El lector que contempla cualquier imagen de ambos animales indefectiblemente tiende a pensar en especies parecidas a pesar de vivir en épocas distantes en el tiempo.

Rinoceronte blanco. Acorazado de la sabana

Actualmente existen cinco especies de rinocerontes en el planeta de la que el llamado rinoceronte blanco es la de mayor tamaño entre ellas. Su nombre se debe a un error de transcripción del término afrikáans widje que significa ancho y que los ingleses pensaron y asimilaron a white que es la palabra inglesa que hace referencia al color blanco. El tono grisáceo de su piel choca con el término lingüístico aunque permanece inmutable.

Cuerpo rechoncho, patas robustas, ancho hocico, y su característica imagen con sus dos largos cuernos en la cabeza, el Ceratotherium simum habita en las sabanas africanas alimentándose de hierbas sin temor a los depredadores. Aunque las crías son posibles presas de los leones, el celo y la agresividad de las madres hacen que los felinos prueben pocas veces y prefieran presas más asequibles de abatir.

Existen dos subespecies separadas espacialmente. El rinoceronte blanco del sur (Ceratotherium simum simum) que cuenta con el 98% de los individuos de la especie y la subespecie del norte (Ceratotherium simum cottoni) de la que desde el 2006 no se conocen individuos vivos por lo que actualmente se cree extinta.

La caza furtiva derivada de la apetencia china por los cuernos ha hecho que la especie esté en peligro de extinción. Su larga etapa reproductiva que dura entre cuatro y cinco años hace que la posibilidad de regeneración se ralentice aún más por lo que cada muerte de un individuo es un gran paso para su final como especie viva.

Los cuernos del rinoceronte blanco no son realmente astas sino una aglomeración queratinosa similar al pelo y las uñas. De comportamiento tranquilo suelen cargar a la carrera cuando se siente acosado y se convierten en los carros de combate de la sabana, especialmente las hembras con crías que son celosas hasta extremos muy peligrosos para cualquier especie que se acerque a ellas.

De comportamiento social solitario, su hábitat en la sabana se ha reducido paulatinamente quedando restringido a Parques Nacionales de países como Kenia, Namibia, Zimbawe, y República de Sudáfrica, lugar dónde prácticamente habita el 93% de los individuos de la especie.

Anatómicamente sus 2,5 Tm. de peso, los 4,2 metros de longitud, y su altura de 1,85 a 1,90 metros, hacen a esta especie la cuarta de mayor tamaño en la actualidad detrás de las tres especies de elefantes.

Triceratops, rey del Cretácico

Trescuernosenlacara es el significado etimológico. Este dinosaurio ornitisquio es uno de los más conocidos desde los inicios de la Paleontología como ciencia ya que existen abundantes restos. Su número hace pensar, y así están de acuerdo los paleontólogos, en que fue la especie de dinosaurio más numerosa del Cretácico.

La familia de los Ceratópsidos o Ceratopsianos comprende varias especies entre las que destaca el Triceratops. Todas presentan características similares en morfología y comportamiento siendo las principales diferencias el tamaño de la gola y el número de cuernos de su cara.

Triceratops habitó en el Cretácico en el periodo Maastrichtiano entre 68-65 millones de años a.C. La iconografía tradicional ha sido pródiga en imágenes de su lucha con el depredador por excelencia Tyrannosaurio rex, aunque las nuevas revelaciones parecen indicar que los encuentros no fueron tan abundantes como se creía.

El cuerpo macizo asentado sobre cuatro robustas patas, la presencia de una gran gola, y los tres cuernos que presenta en su cabeza, son las características más relevantes de la especie. Los nuevos hallazgos y reinterpretaciones que han ido planteándose sobre la vida de los dinosaurios han acabado con erróneos pensamientos y clasificaciones. En el caso del Triceratops han surgido discusiones sobre los hitos más imputados a la especie. Los cuernos que al principio se creía un arma contra los depredadores parece ser que están alejados de ser unas verdaderas defensas pues aunque eran formidables, no parece que los emplearan a modo de estiletes para embestir. La asimilación a los rinocerontes cimentó esta idea errónea del uso. La gola que presenta en la parte trasera de la cabeza y que se pensó que cumplía funciones defensivas es una teoría hoy descartada. Al comprobar que es una parte menos dura de lo que se pensaba, parece ser que tendría funciones de reclamo sexual a modo de semáforo rojo. Además serviría de termorregulación corporal ya que circulaban multitud de venas por ella.

Hoy se establecen dos especies de Triceratops descartándose la multitud de especies que se citaron en los inicios paleontológicos. La variedad de cuernos y golas se debe más a los dimorfismos sexuales y de edad que a diferentes especies. Triceratops horridus y Triceratops prorsus son las dos especies en que se divide. Hoy se cree que Torosaurus que se reconocía como género diferente pudiera ser la misma especie Triceratops siendo individuos muy maduros y no miembros de otro género.

Anatómicamente sus 7,8/9 metros de longitud, sus 2,9/3 metros de altura, y sus entre 6,1/12 Tm de peso le hacen ser una formidable especie de dinosaurio.

Las icnitas descubiertas hablan de su locomoción cuadrúpeda de forma vertical con un leve arqueamiento, estando en una fase intermedia entre la locomoción vertical y la arqueada de los actuales rinocerontes.

Fue un herbívoro similar a los rinocerontes blancos con buena batería dental para masticar la hierba que comía. Se pensó que vivía en grandes manadas pero hoy se va descartando ese pensamiento por no estar contrastado paleontológicamente. Los restos encontrados parecen apuntar a que las madres prestarían un cuidado especial a las crías.

Etología comparada

Analizando las características de ambas especies se puede apreciar que son más las similitudes que las diferencias por lo que se puede afirmar que ocupan nichos ecológicos similares salvando el espacio temporal y el geográfico. Lo que sí se puede afirmar con rotundidad es que ambas especies fueron y son dos animales formidables.