El "Emilio" es, probablemente, la obra más importante de Jean-Jacques Rousseau. Una obra que fue condenada por el Parlamento francés de la época, incluida en el "Índice" por Cristophe de Beaumont, entonces arzobispo de París, y quemada en la hoguera. Esta obra está considerada como el punto de inflexión a partir del cual se construye la pedagogía moderna.

Cinco libros para una educación moderna

La obra la forman un conjunto de cinco libros a través de los cuales el autor nos muestra las diferentes etapas de desarrollo de un niño, Emilio, que es educado en libertad y alejado de la influencia negativa de la sociedad que le rodea, hasta llegar a su edad adulta, momento en el que encontrará a una mujer, Sofía, con la que se casará y formará una familia.

El Libro I y la primera infancia

El Libro I nos muestra la educación de Emilio, viviendo en el campo y alejado de la influencia del resto de seres humanos, desde su nacimiento hasta la edad de dos años. Emilio va adquiriendo sus conocimientos a través de su propia experiencia. Su preceptor o educador se mantiene en un segundo plano procurando no hacerle aprender palabras antes de tiempo.

Para Rousseau, en esta etapa inicial en la que el niño toma contacto con el mundo exterior que le rodea, es muy importante que el niño mantenga un contacto constante con la madre, algo que Rousseau entiende como totalmente natural. También es importante que el educador o preceptor del niño sea una persona joven, ya que al ser jóven tendrá una mayor capacidad para ganarse la confianza del menor.

El Libro II y la segunda infancia

El Libro II describe la etapa del niño que va desde los dos años hasta los doce años. Rousseau defiende la idea de que el desarrollo correcto de su sensibilidad, a través del contacto directo con los objetos, servirá como base para el progreso posterior de su intelecto. Es aquí cuando Rousseau menciona la educación negativa, la cual consiste en "preservar el corazón del vicio y el espíritu del error".

La educación negativa de Rousseau es un concepto que surge como oposición al concepto de educación positiva, entendiendo ésta como aquella que está destinada a moldear de forma prematura la inteligencia de los niños, instruyéndolos y preparándolos tan solo para aceptar las normas sociales establecidas y mostrándoles cómo desenvolverse dentro de los preceptos y normas de la sociedad de la época.

El Libro III y la adolescencia

El Libro III cubre la etapa vital de Emilio entre los doce y los quince años de edad. Rousseau define esta etapa como la más bella de la vida. Una etapa en la que, ante la cantidad de cosas que hay que aprender, Emilio necesita empezar a escoger aquellas que realmente le sean necesarias y verdaderamente útiles.

El Libro IV y la juventud de Emilio

El Libro IV nos muestra la formación de Emilio desde los quince años hasta los veinte años. Una etapa que se caracteriza por la aparición de los sentimientos y de las pasiones. En esta etapa también surge de forma clara el "amor a uno mismo", el cual, si está bien orientado, dará lugar a lo que Rousseau llama las pasiones positivas. Por el contrario, un "amor a uno mismo mal orientado" puede dar lugar al "amor propio" y a las "pasiones negativas".

Este Libro IV también retrata el paso de la educación utilitaria a la educación moral y religiosa. Para plantear las ideas religiosas, Rousseau crea un anexo al libro que denomina "Profesión de fe de un cura saboyano". En este anexo defiende la figura de Dios como un sentimiento interior, afirmando que "el culto esencial es el del corazón". Al final de esta etapa, Emilio viaja a París con el objetivo de integrarse en la sociedad.

El Libro V y la educación femenina

En el Libro V, Rousseau nos muestra las características esenciales de la educación femenina, así como sus diferencias y sus coincidencias con la educación masculina. El filósofo aprovecha este libro para incorporar un resumen del "Contrato Social". Las característics de la educación femenina nos las muestra a través de la figura de Sofía, con quien Emilio acabará casándose una vez finalizada su formación.