Para acercar a nuestra comprensión algo tan inefable como el tamaño del Universo nos servimos de cifras "astronómicas", descabellados números con gran cantidad de dígitos que comprendemos intelectualmente, pero que escapan a nuestra capacidad de representación imaginaria. En eso consiste la experiencia estética de lo sublime, de aquello que por su inmensidad inasible provoca terror y fascinación. Veamos a continuación algunas de estas cifras.

Las medidas del universo: conceptos preliminares

Antes de dejarnos bombardear con la artillería pesada del cálculo matemático aplicado a objetos reales, longitudes y escalas, convendría recordar algunos conceptos preliminares para entender correctamente las cifras y los datos:

  • Unidad Astronómica (UA): es una unidad de longitud que se corresponde con la distancia media entre la Tierra y el Sol. Una UA equivale a 149.597.870,7 kilómetros.

  • Año luz (al): representa una medida de longitud del espacio-tiempo que se basa en el cálculo de la distancia que recorre la luz durante un año. La luz viaja a 299.792.458 metros por segundo, velocidad que expresada en kilómetros y redondeando se suele expresar como 300.000 k/s. Un año luz equivale a 9.460.730.472.580'8 k (nueve billones cuatrocientos sesenta mil setecientos treinta millones cuatrocientos setenta y dos mil quinientos ochenta coma ocho kilómetros).

Tamaño y distancias de los objetos y regiones del Universo

Empecemos con algunas cifras respecto a objetos familiares, y procedamos de menor a mayor tamaño, en un in crescendo hasta alcanzar la cifra del tamaño del universo.

  • Tamaño de la Luna: nuestro satélite natural tiene un diámetro de 3.476 km. La distancia desde la Tierra a la Luna es de 384.400 km.
  • Tamaño de la Tierra: El diámetro de nuestro planeta es de 12.739,71 km, unas cuatro veces mayor que el de la Luna.
  • Tamaño de Júpiter: el planeta más grande del Sistema Solar tiene un diámetro de 142.984 kilómetros. Su volumen es mil veces mayor que el de la Tierra.
  • Tamaño del planeta más grande: recientemente se ha descubierto un planeta entre 15 y 20 veces más grande que Júpiter. Se encuentra a 335 años luz de la Tierra.
  • Tamaño del Sol: el diámetro del Sol es de 1.392.000 kilómetros. Como decíamos, la distancia entre la Tierra y el Sol es de 1 UA (149.597.870'7 km).
  • Tamaño de la estrella más grande: NML Cygui, 1.790 veces más grande que el radio del Sol, de unos 696.000 km, lo cal supone que el diámetro de esta estrella es de 1.255.840.000 km.
  • Tamaño del Sistema Solar: el diámetro del Sistema Solar, situando sus confines en la lejana Nube de Oort, tendría alrededor de 1.000.000.000.000 km (un billón de kilómetros).
  • Tamaño de la Vía Láctea: nuestra galaxia tiene unos 100.000 años luz de diámetro, lo cual supone una cifra muy cercana a 1.000.000.000.000.000.000 km. Sí, han leído bien: casi un trillón de kilómetros.
  • Tamaño de la Galaxia de Andrómeda: es la galaxia más cercana a nosotros, y lo estará más, porque se acerca a una velocidad de 300 km/s. Se calcula que tiene un diámetro de algo más del doble que nuestro vecindario cósmico, 220.000 años luz ó 2.080.000.000.000.000.000 km (más de dos trillones).
  • Tamaño de la galaxia más grande: IC 1101 es la galaxia más grande conocida, en el cúmulo de galaxias Abell 2029, con un diámetro de 53.000.000.000.000.000.000 (cincuenta y tres trillones de km).
  • Tamaño de nuestro grupo local de galaxias: donde se encuentran tanto la Vía Láctea como Andrómeda, mide 95.000.000.000.000.000.000 (noventa y cinco trillones de km de diámetro).


Recientemente se ha descubierto la estructura más grande del Universo jamás vista. Se trata de un grupo (LQC) formado por tres cuásares que, en su parte más alargada, ocupa 4.000.000.000 años luz (cuatro mil millones), unas 1.600 veces los 2.500.000 años luz que separan a la Vía Láctea y la Galaxia de Andrómeda. 

Los cuásares son fuentes de energía electromagnética que habitan en el centro de las galaxias, y en cuyo interior se encuentra un agujero negro supermasivo.

El tamaño del Universo observable

El Universo observable es todo lo que podemos divisar en un radio de 46.500.000.000 de años luz en cualquier dirección, lo cual implica un diámetro de 93.000.000.000 años luz. Si las cifras proporcionadas hasta ahora quitaban el aliento, considérese este número expresado en kilómetros:

879.847.933.950.014.400.000.000 km (ochocientos setenta y nueve mil ochocientos cuarenta y siete trillones novecientos treinta y tres mil novecientos cincuenta billones catorce mil cuatrocientos millones de kilómetros).

Lo sublime del Universo

Al principio hablábamos de la experiencia estética de lo sublime, un concepto que, tal cual lo definiera Immanuel Kant (1724-1804), es aquello cuya magnitud escapa a la capacidad de imaginación humana, y tan solo podemos comprenderlo racionalmente. La imaginación, demasiado determinada y limitada por nuestra experiencia cotidiana, fracasa ante magnitudes muy grandes, imposibles de representar para nosotros. Dicho intento frustrado de imaginar determinadas proporciones provoca en el sujeto terror y fascinación. Kant tenía en mente, al hablar de lo sublime, cosas tales como la inmensidad del mar. ¿Qué hubiera pensado Kant si hubiera conocido las cifras con que actualmente tratamos de delimitar racionalmente el Universo? Lo sublime en Kant no se refería solo a lo grande y majestuoso, sino también a lo tremendamente violento, fenómenos que recordaban al espectador la insignificancia del ser humano. ¿Cuán sublime hubiera considerado Kant las inconcebibles fuerzas desplegadas por un agujero negro con una masa de millones de veces la del Sol girando a casi la velocidad de la luz?

Sin lugar a dudas, las cifras del Cosmos pueden inspirar un profundo sentimiento de veneración y proporcionan una verdadera lección de humildad para quien desee aprenderla.