Las palabras compuestas están formadas por dos o más voces simples escritas en un solo término. Pueden ser compuestos de dos sustantivos (telaraña), dos adjetivos (agridulce), un verbo y un sustantivo (tocadiscos), un sustantivo y un adjetivo (caradura). Esta última composición puede también ser invertida: un adjetivo más un sustantivo (medialuna).

Una de las dificultades que presentan las palabras compuestas es la formación del plural, dado que no todas siguen las mismas reglas.

El plural de las palabras compuestas formadas por sustantivos

Cuando la palabra compuesta está formada por dos sustantivos, se pluraliza el segundo elemento: bocacalles, telarañas, coliflores. En cambio, si los dos sustantivos se escriben separados pero constituyen una unidad léxica, el plural se marca en el primer elemento cuando este aporta información determinativa: años luz, niños prodigio, situaciones límite, mujeres objeto, buques escuela, peces espada.

Cuando el segundo de los sustantivos adquiere valor de adjetivo, también puede ir en plural y son aceptadas ambas formas: situaciones límites, países satélites.

Palabras compuestas formadas por un adjetivo y un sustantivo

Cuando los dos miembros están integrados en una sola palabra, el plural se forma en el que está en segunda posición, sea el sustantivo o el adjetivo: cortometrajes, cejijuntos, casquivanas, caraduras, purasangres.

Cuando los elementos son adjetivos y están separados por guion, también se pluraliza el segundo elemento: físico-químicos, árabe-israelíes, histórico-artísticos, factores político-económicos.

Palabras compuestas que pluralizan sus dos elementos

Hay casos particulares que alternan su formación en una palabra o dos y ambas formas son correctas: bajorrelieves/bajos relieves, camposantos/campos santos, cubalibres/cubas libres, Nochebuenas/Noches Buenas, padrenuestros/padres nuestros.

Plurales invariables

Cuando las palabras están compuestas por un verbo y un sustantivo, generalmente este sustantivo está en plural, por lo que la forma plural no cambia: el lavaplatos/los lavaplatos, el pisapapeles/los pisapapeles, el abrelatas/los abrelatas, el sacacorchos/los sacacorchos.

El plural de los compuestos nominales

Estas palabras se ajustan a la regla general de formación del plural en el último elemento: avemarías, bienvenidas, malentendidos (es incorrecta la forma malos entendidos), siemprevivas, vaivenes, pésames, quehaceres, hazmerreíres.

Sin embargo, permanecen invariables los compuestos terminados en -todo: curalotodo, sabelotodo, pegalotodo.

Plurales en el primer componente de la palabra

El plural de los pronombres indefinidos cualquiera y quienquiera es cualesquiera y quienesquiera, respectivamente.

Casos particulares de plurales

Hay palabras que se usan más frecuentemente en la forma que la RAE recomienda evitar. Este es el caso de mal humor o malhumor. El plural correcto es malos humores, por lo que se recomienda evitar malhumores. El plural de maltrato es maltratos, mientras que el de mal trato es malos tratos.