El 1 y el 2 son cifras que se repetirán el 21 de diciembre de este año: el 21/12/2012 es la fecha prevista para un presunto fin del mundo. Desde el apocalipsis a las matemáticas, el 12 siempre aparece. ¿Por qué medimos y razonamos en múltiplos de 10? Porque parece más fácil de dividir, aunque el 12 tiene más divisores: 2, 3, 4 y 6; una propiedad aritmética que lo hace más práctico que el 10, divisible solo por 2 y por 5.

Una tendencia inaugurada a partir del siglo XVII, que se afirmó con el Iluminismo y se consagró en el 1875 con la institución del metro. Es por esto que estamos habituados a utilizar la base 10 del sistema métrico para las mediciones de distancias y ángulos.

El movimiento anti 10

Después de la segunda guerra mundial, en los Estados Unidos y Gran Bretaña nació la Dozenal Society, movimiento hoy activo, que propone la eliminación del sistema decimal. Un metro debería estar dividido en 12 partes y no en 10. Para calcular el tiempo, por ejemplo, sería más simple un sistema con base 10, con un minuto de 100 segundos y una hora de cien minutos. Todos los tentativos fracasaron, aunque no existen razones objetivas para dividir las horas de luz y oscuridad en 12.

Los números 10 y 12 en la historia

El primero en utilizar en número 10, habría sido Rómulo, según la leyenda uno de los fundadores de Roma, en el siglo VIII a.C., creando un año de 304 días, dividió en 10 meses, de los cuales 6 eran de 30 días y 4 de 31. Otros dos meses fueron agregados por Numa Pompilio, segundo rey de Roma.

En 1793, en Francia, el gobierno republicano posterior a la Revolución francesa, mantuvo el calendario de 12 meses, pero divide el día en 10 horas de cien minutos. El experimento tuvo una vida breve y finalizó en 1805.

En 1998, la Swatch lanzó la Swatch Internet time que divide el día en 1000 beats de 86,4 segundos, pero tampoco funcionó.

Los primeros en utilizar el número 12

La costumbre de dividir el tiempo en 12 es un factor cultural que heredamos de los babilonios, quienes crearon el zodíaco y el cálculo del tiempo. La polis de Atenas era gobernada por 12 familias, así como 12 eran las divinidades del Panteón griego.

La simbología del número 12

En la mitología y en algunas religiones, como el hebraísmo, para una mujer el cumpleaños número 12 indica el ingreso a la vida adulta que se celebra con el rito Bar Mitzvah. El 12 también compete al cristianismo porque corresponde a la multiplicación de la trinidad por los 4 puntos cardinales. El número 12 aparece 189 veces en la Biblia, desde los hijos de Ismael hasta los gobernadores del rey Salomón, y 7 en el Corán. En sánscrito, lengua sagrada del hinduismo, el Sol tiene 12 nombres, mientras en la cosmología japonesa el creador está sentado sobre 12 almohadones.

Poblaciones que tienen el 12 como base

Existen aún poblaciones que no han acogido el 10 y todas las medidas se calculan en base al 12: por ejemplo, las tribus del delta del Níger, en África; en las lenguas Chepal en Nepal y Mahl en la isla de Minicoy, India. El pueblo de los Elfi, en la serie literaria del Señor de los Anillos, de Tolkien, tiene un sistema numérico basado en el número 12.