Ha sido incluido en la lista de las especies en peligro de extinción, publicada por la WWF (World Wildlife Fund o Fondo Mundial para la Naturaleza).

Se le conoce también como ibis, onza o gatopardo.

El leopardo de las nieves es un felino que habita en las montañas de Asia central, en regiones que van de los 1000 a los 6000 metros de altura, en países como Afganistán, Bután, China, India, Nepal o Pakistán.

Las características de la Phantera uncia

Tiene dos características que lo hacen único en su familia. Una de ellas es la peculiaridad de su cola, con una longitud y un grosor mayores que la del resto de felinos (en proporción con su tamaño), que suele utilizar para retener su calor corporal al enrollarla alrededor de su cuerpo. Y la otra, es que no emite rugido alguno. Posee el aparato fonador (el órgano que permite emitir el sonido conocido como reguido), pero únicamente emite pequeños gemidos. Parece ser que una variación en las cuerdas vocales es la causante de ello.

Su pelaje tiene una tonalidad grisácea, y está completamente adaptado a los sitios en los que habita, es decir, tiene un pelo denso, más suave y claro al ras de la piel, lo que le ayuda a retener el calor. El pelaje tiene manchas en formas circulares repartidas por todo el cuerpo (de la cabeza a la base de la cola).

Puede llegar a media de 1 a 1.5 metros de largo, y a longitud de la cola puede ir de los 80 a los 100 centímetros. Su peso puede variar de los 30 a los 50 kilos, siendo el macho más grande y pesado que la hembra.

Son animales carnívoros y se alimentan generalmente de pequeños mamíferos (liebres, ratones), pero también cazan animales más grandes (como ovejas o jabalíes), e incluso a animales que puedan triplicarles el tamaño.

Tiene un área de caza que puede variar dependiendo del número de presas que pueda encontrar en ella, pero generalmente va de 20 a 100 km2, y a pesar de que suele ser in individuo aislado, cuando se encuentra en su época de reproducción puede compartir el territorio con algún otro ejemplar, generalmente el otro individuo con el que se reproduce.

Su reproducción y longevidad

La Phantera uncia o leopardo de las nieves, tiene su reproducción durante los meses de enero y junio. El periodo de gestación tiene una duración de 90 a 103 días, y generalmente paren de 2 a 3 ejemplares.

Los cachorros abren los ojos a los 9 días de nacidos y son alimentados por su madre. A la edad de 3 meses comienzan a seguirla para buscar su propio alimento. El leopardo de las nieves se independiza de su madre al año de vida, y a los 2 ya está preparado para reproducirse.

Suele vivir un promedio de 10 años en cautividad, y en su hábitat natural, unos 15. Hay también casos documentados de ejemplares que han llegado a los 20 años.

La preservación de la Phantera uncia

Se tiene poca información de estos felinos en libertad, debido a las regiones en las que comúnmente habita, que generalmente están deshabitadas. La información que se ha podido recaudar es de los ejemplares que se tienen en cautividad, son pocas las veces que se ha dejado fotografiar, tan es así, que fue hasta 1971 cuando se publicó la primera fotografía de él en la revista Nathional Geographic.

Debido al status de animal en peligro de extinción, los gobiernos de Bután, China, Kazajistán, Nepal, Rusia y algunos más, han prohibido su caza con el fin de poder preservar la especie.

The Snow Leopard Network, The International Snow Leopard Trust y la Snow Leopard Conservancy, son algunas de las organizaciones creadas para fomentar su conservación. Asimismo, algunos de los zoológicos donde se alojan ejemplares de estos leopardos de las nieves, tienen también un programa de cría coordinado, con el que se espera poder algún día repoblar las zonas que originalmente habitaban.