El canal verbal de comunicación se usa principalmente para proporcionar información, mientras que el canal no verbal se usa para expresar actitudes y, muchas veces, como sustituto de los mensajes verbales.

Así como el lenguaje hablado difiere en culturas diferentes, el lenguaje no verbal también puede variar. Un gesto puede resultar común y tener un significado conocido en una cultura y en otra puede ser desconocido o interpretarse de otra manera.

El significado de los gestos

Es un error tratar de interpretar un gesto aislado de otros y de las circunstancias. Como cualquier otro lenguaje, el del cuerpo consiste en palabras, frases y puntuación. Cada gesto es como una sola palabra y una palabra puede tener varios significados. Sólo cuando la palabra forma parte de una frase, se puede saber el significado correcto. Los gestos se presentan “en frases” y generalmente dicen la verdad sobre los sentimientos y actitudes de quien los hace.

El gesto del anillo o del “OK”

Este gesto se popularizó en Estados Unidos durante el comienzo del siglo XIX, cuando los diarios iniciaron la moda de usar iniciales para acortar frases hechas.

Hay varias teorías sobre el significado de las letras “OK”, algunos creen que provienen de all correct (todo bien) en cuyo caso se habría cambiado la c por la K. Otros dicen que significa lo opuesto a KO (fuera de combate). Y otra teoría popular sostiene que las iniciales correspondientes al “Old Kinderhook”, lugar de nacimiento de un presidente norteamericano del siglo XIX que usó las letras como slogan en la campaña electoral.

El significado de “todo bien” es común en todos los países de habla inglesa y aunque la expresión se difundió con rapidez por Europa y Asia, en otros lugares tiene orígenes y significados distintos.

En Francia también quiere decir cero o nada, en Japón puede significar dinero y en algunos países del Mediterráneo indica un orificio, usándose a menudo el gesto para indicar que un hombre es homosexual.

El gesto del pulgar hacia arriba

En Gran Bretaña, Australia y Nueva Zelanda, el gesto de levantar el pulgar tiene tres significados: el de pedir que lo lleven en un vehículo, como hacen los que viajan “a dedo”, el de “todo bien” como el gesto del OK, y cuando se levanta el pulgar con brusquedad se convierte en una señal de insulto.

En algunos países, como en Grecia, el significado principal es “hártate”.Cuando los italianos cuentan de uno a cinco levantan el pulgar para indicar el uno y el índice para el dos. La mayoría de los australianos, norteamericanos e ingleses levantan el índice para el uno y el mayor para el dos, así que el pulgar vendría a ser el cinco.

El pulgar se usa, combinado con otros gestos, como señal de poder y superioridad o en situaciones en que la gente trata de controlar personas o situaciones y mantenerlos “bajo el pulgar”.

El signo de la V

El signo es popular en Australia, Nueva Zelanda y Gran Bretaña y se interpreta como “arriba”.

Winston Churchill popularizó el signo de la V como señal de victoria durante la Segunda Guerra Mundial, pero su versión de la V hecha con dos dedos era con la palma de la mano hacia fuera, porque con la palma hacia adentro simboliza un insulto obsceno. En casi toda Europa, la versión mostrando la palma, aún significa victoria.

Los ejemplos demuestran que las diferentes interpretaciones de los gestos pueden conducir a situaciones difíciles y que las raíces culturales de la persona deben tenerse en cuenta antes de sacar conclusiones precipitadas sobre su lenguaje corporal y gestual.

Como turista siempre conviene seguir la regla: donde fueres haz lo que vieres. Sería un modo de evitar situaciones embarazosas.