Antonio Leitao llevaba años luchando contra esta enfermedad que afectaba gravemente el metabolismo del hierro pero finalmente tuvo que rendirse en Oporto. Antonio Leiato fue un gran atleta de fondo que en los Juegos Olímpicos de Los Ángeles de 1984 obtuvo la medalla de bronce en los 5.000 metros lisos, una prueba dominada generalmente por los atletas africanos.

Su medalla de bronce fue una gran noticia para Portugal, un país que no estaba habituado en conseguir medallas en el mundo del deporte y más concretamente en el atletismo. El gobierno portugués, así como numeros deportistas de la actualidad, han transmitido su pésame por la desaparició de Leitao. "El atletismo y el deporte portugués se quedan más pobres", indicó en un comunicado el Benfica, antiguo club del atleta.

Sus inicios

Antonio Carlos Carvalho Nogueira Leitao nació el 22 de julio de 1960 en Espinho, al norte de Portugal. Sus cualidades físicas hicieron que practicara el atletismo desde muy joven y en la escuela ya empezó a ganar diversas carreras. Su primer club fue el Sporting Club de Espinho, la entidad deportiva local. Con 16 años consiguió ya el título nacional de cross en categoría juvenil (1977), ganando también los dos siguientes años en categoria Junior.

Pero en los mismos años ya demostró que en pista era un atleta que no tenía prácticamente rival en su país. Venció en categoría juvenil en las distancias de 1.500, 3.000 y 5.000 y en Junior de los 5.000 metros lisos. En 1981 incluso fue campeón de su país en 3.000 metros obstáculos. Su salto definitivo fue en 1981 cuando fichó por el Benfica.

Un año después en Rieti (Italia) consiguió batir el record de su país con 13:07.70, que fue su mejor marca personal a lo largo de su carrera. Leitao destrozó el antiguo record rebajando seis segundos además de colocarse en aquel momento como la cuarta mejor marca mundial de todos los tiempos. Su record nacional solamente pudo ser batido en 1998 pero continúa siendo la segunda mejor marca portuguesa de todos los tiempos en 5.000 metros. Y eso que han pasado 21 años.

Un año después, también en Italia, demostró que los 5.000 metros eran su distancia. Pero su mayor logro fue en los Juegos Olímpicos de 1984 con su medalla de bronce consiguiendo también una gran marca, 13:09.20, segunda mejor marca portuguesa en aquellos instantes. La medalla de oro la consiguió el marroquó Said Aouita y plata el suizo Markus Ryffel.

Diversos records nacionales

Leitao consiguió tener diversos records nacionales, en total cinco, destacando el de la doble Milla y en los 3.000 metros, además de los 5.000 metros lisos. Pero después de los Juego Olímpicos de Los Ángeles ya no volvió a acercarse a sus marcas debido a constantes problemas físicos y lesiones. Nunca pudo conseguir ninguna medalla más però siempre luchó por recuperarse y volver a ser quien era a principios de la década de los ochenta.

Con el paso de los años pasó a los 10.000 metros e incluso la maratón aunque nunca consiguió estar entre los mejores del mundo o del continente. Entre otras carreras, Antonio Leitao ganos tres ediciones de la San Silvestre, concretamente la que se celebró en Oporto en 1982, en Amadora en 1984 y en Madrid en 1986.

Antonio Leitao fue el mejor atleta portugués de la década de los ochenta junto a la maratoniana Rosa Mota, que obtuvo también un bronce en los Juegoos Olímpicos de Los Ángeles de 1984 y el oro en Seúl en 1988. En 1991 abandonó la práctica deportiva cuando tenía 31 años.