En ingeniería civil seguramente son los puentes, junto con las presas, las construcciones humanas más espectaculares. Quién ha visto una estructura como el puente Vasco de Gama, en Portugal, el Golden Gate, en Estados Unidos, o el puente Rosario-Victoria, en Argentina y no se ha quedado deslumbrado.

La ingeniería de obras públicas es ese compendio de conocimientos y técnicas científicas que permiten resolver problemas que afectan directamente al ser humano. Las obras de infraestructuras nos permiten a todos mejorar, avanzar y dominar el territorio, al tiempo que se beneficia al medio ambiente.

Los puentes y los viaductos, ya sean autovías de alta capacidad o vías férreas, son estructuras complejas que salvan ríos, lagos, valles e incluso mares entre tierra firme. La experiencia y la capacidad de dominio de las matemáticas y de la física han originado infraestructuras de diversa índole, estructura, formato y estética.

No cabe duda, que son los puentes sobre el agua y aquellos viaductos que salvan valles y saltan montañas las estructuras más grandiosas de la ingeniería civil. Se trata de estructuras de cientos de metros, en ocasiones hasta de decenas de kilómetros, que muestran amplios vanos –distancia entre dos pilas o apoyos- y que disponen de formas peculiares y bellas, como sucede en los puentes atirantados, colgantes o en arco.

Feo y largo

El puente más largo del planeta está en Tailandia, mide 54 kilómetros, posee un vano de 44 metros y se llama Burapha Withi Expressway, aunque es más conocido como The Bang Na Expressway. La sencillez del mismo, su estética práctica y el hecho de que no se suspende sobre ningún mar, lago, río o valle produce, más si cabe, una mayor indiferencia.

De hecho, a pesar se de ser el puente más largo del mundo, suele estar excluido de las listas internacionales porque no cruza ninguna superficie de agua o conecta montañas. El The Bang Na es un viaducto que discurre paralelo al firme de la calzada a 27 metros de altura, y que es utilizado como autovía de gran capacidad para descongestionar el tráfico inferior.

El inverosímil puente de Nueva Orleans

El segundo puente más largo del mundo, que suele ocupar el primer lugar, es la infraestructura sobre el lago Pontchartrain, que mide 38,6 kilómetros y que se encuentra en Nueva Orleans, Estados Unidos. El puente consta, en realidad, de dos tableros que corren paralelos sobre el lago y que conectan las ciudades de Mandeville y Metairie, en el estado de Louisiana.

China, potencia en ingeniería

China, Estados Unidos, Arabia Saudí y Corea del Sur son los cuatro países que ocupan el ranking mundial de los diez puentes más largos del mundo, si exceptuamos el viaducto de Tailandia y los puentes utilizados para vías férreas.

El listado de las construcciones más extensas, después de los citados Bang Na y Pontchartrain son:

3. Puente Manchac Swamp. 36,7 kilómetros de longitud. Estados Unidos.

4. Puente de la bahía de Hangzhou. 35,67 kilómetros de longitud. China.

5. Puente Runyang. 35,66 kilómetros de longitud. China.

6. Puente de Donghai. 32,5 kilómetros de longitud. China.

7. Puente Atchafalaya Basin. 29,2 kilómetros de longitud. Estados Unidos.

8. Puente del Rey Fahd.27 kilómetros de longitud. Arabia Saudí.

9. Puente de la bahía de Chesapeake. 24,1 kilómetros de longitud. Estados Unidos.

10. Puente Incheon. 21,4 kilómetros de longitud. Corea del Sur.

El más largo de Europa

El espectacular puente Vasco de Gama sobre el estuario del río Tajo, en Lisboa, es el puente más largo de Europa. Tiene una longitud de 17,1 kilómetros y una anchura de pista de 30 metros. La infraestructura fue inaugurada en 1998 con motivo de la Expo Universal de Lisboa y se le bautizó con Vasco de Gama en honor al conquistador luso en tierras de la India.

Qatar y Bahrain, conectados en 2013

En pleno Golfo Pérsico, Qatar y Bahrain, decidieron en 2001 construir un puente de gran capacidad que facilitase las conexiones y flujos de vehículos entre ambos países árabes, máximos exponentes de la extracción y exportación del preciado oro negro.

En 2009 comenzaron la construcción de la autopista-puente Qatar Bahrain, con una longitud de 40 kilómetros y un coste aproximado de 2,3 billones de dólares, cuya previsión de finalización está en el horizonte de 2013.

La Qatar Bahrain será, además una extensión natural de otro puente significativo, como es el del Rey Fahd, en Arabia Saudí, que cuenta con 27 kilómetros y que penetra en la región del Golfo.