Hoy, 21 de septiembre, se celebra en todo el mundo el Día del Alzheimer, una enfermedad degenerativa que se produce por una pérdida gradual de las neuronas y de sus conexiones. Sus causas aún no se conocen, pero debido al envejecimiento de la población, la enfermedad afecta cada vez a un mayor número de personas.

Según la Sociedad Española de Neurología, en nuestro país hay más de 600.000 pacientes y, además, se calcula que podría haber unos 200.000 casos sin diagnosticar.

Síntomas y factores de riesgo del Alzheimer

Los síntomas más claros que presenta un paciente de Alzheimer son:

  • Pérdida progresiva de memoria.
  • Falta de atención.
  • Dificultad para realizar tareas cotidianas.
  • Problemas en el habla.
  • Desorientación.
  • No reconocimiento de personas y objetos.
Como factores de riesgo, cabe destacar la edad evanzada, el sexo femenino, el analfabetismo y los antecedentes médicos en materia de riesgo cardiovascular, así como la menopausia y la depresión.

Tratamiento para el Alzheimer

Uno de los factores más importantes para el tratamiento del Alzheimer es el diagnóstico precoz de la enfermedad. Sin embargo, esto no siempre resulta fácil ya que, en muchas ocasiones, en las fases iniciales los síntomas pueden pasar desapercibidos, tanto para el propio paciente, como para sus familiares. A ello hay que añadir que la aparición de la enfermedad no sigue un único patrón, sino que puede desarrollarse de formas muy variadas.

Por ello, es importante educar a la sociedad y hacer hincapié en que la edad por sí misma no genera demencia. La edad avanzada no justifica la pérdida de recuerdo o fallos de memoria persistentes, por lo que, al menor síntoma, hay que acudir al médico.

La enfermedad de Alzheimer tiene tratamiento. Hoy en día existen cuatro fármacos eficaces para estabilizar la evolución de los síntomas entre uno y dos años. Estos medicamentos no solo permiten mejorar los síntomas cognitivos y conductuales del paciente, sino que incluso logran retrasar la necesidad de ingresar al enfermo en una residencia especializada.

Madrid, capital mundial de la investigación sobre el Alzheimer

En la actualidad, en Europa, solo Francia, Gran Bretaña y Alemania disponen de un plan estratégico "anti-Alzheimer" dirigido a optimizar el diagnóstico precoz y el tratamiento y a fomentar la investigación. Un plan que, como reclama la "Asociación Alzheimer Internacional", deberían tener todos los países, dado que cerca de 25 millones de personas padecen la enfermedad en todo el mundo.

En España, la Fundación Reina Sofía y la Fundación Pasqual Maragall han organizado un Congreso Internacional "Global Alzheimer's Research Summit" que se celebrará en Madrid los días 22 y 23 de septiembre, convirtiendo a la ciudad en capital mundial de la investigación de la enfermedad.

El encuentro, que será inaugurado por la Reina Sofía, reunirá a los mejores expertos y científicos del mundo en la materia y se darán a conocer las nuevas líneas de investigación en las que se está trabajando.

Investigación sobre la enfermedad de Alzheimer

Precisamente el año 2011 ha sido declarado "Año Internacional para la Investigación en Alzheimer y Enfermedades Neurodegenerativas" y en este marco se han desarrollado dos programas principales: la investigación básica y clínica y la investigación sociosanitaria. Ambos proyectos se expondrán durante el Congreso que se va a celebrar en Madrid y en las sesiones se incluirán los avances obtenidos sobre los mecanismos moleculares responsables del inicio y el progreso de la enfermedad. Además, se abordarán temas tan importantes como la base genética del Alzheimer y el descubrimiento de biomarcadores, fundamental para el diagnóstico precoz y el desarrollo de nuevas terapias no farmacológicas dirigidas a mejorar la calidad de vida de los pacientes. Entre ellas destacan el uso de las tecnologías de la información y la comunicación aplicadas al Alzheimer y los edificios y espacios terapeúticos.