Astrónomos del Observatorio Europeo Austral anunciaron el descubrimiento de una Supertierra, un exoplaneta rocoso ubicado en la zona de habitabilidad de su estrella y que estiman que podría tener agua, atmósfera y temperaturas que hagan posible la vida.

El planeta, que tiene una masa varias veces superior a la de la Tierra orbitando alrededor de la enana naranja HD 40307 a unos 42 años luz de distancia en la constelación de Pictor. Orbitan alrededor de esta estrella 6 exoplanetas descubiertos - desde 2008 cuando se encontraron los primeros 3 -, todos más masivos que la Tierra.

HD 40307 g

Al exoplaneta encontrado se lo ha denominado con la letra "g" por el sexto encontrado de la estrella HD 40307; recordemos que los exoplanetas empiezan a denominarse por la letra "b" y por orden de descubrimiento, no de cercanía con su estrella anfitriona.

HD 40307 se encuentra a una distancia adecuada de su estrella, la denominada zona "Ricitos de oro" o zona habitable, con temperaturas estables para sostener agua líquida y atmósfera en sus superficie, es decir en condiciones ideales para que exista la posibilidad de que surja la vida - por lo menos en la superficie y de la manera que la conocemos en nuestro mundo -. Por otra parte rotaría sobre su eje en forma periódica, por lo que se cree que tendría día y noche como nuestro planeta.

Vale destacar que la teoría de la zona habitable es cuestionada por quienes dicen que fuera de esas zonas podría mantenerse agua líquida y cuando hay agua, es muy problable que haya vida. En nuestro sistema solar, el lugar en el que se sostiene esta posibilidad es el satélite de Júpiter, Europa, un mundo helado, cuyo interior podría contener un océano con temperaturas elevadas por la fricción que causa la fuerza gravitacional joviana, donde podría adecuarse la vida.

Sistema planetario de HD40307

La estrella HD 40307 tiene seis planetas identificados, todos con masas mayores que la Tierra. Salvo el "g", los demás están ubicados fuera de la zona de habitabilidad, demasiado cercanos a la estrella para contar con agua en estado líquido.

Teniendo en cuenta las dimensiones de la estrella, menor que el Sol, y la cantidad de planetas masivos que orbitan en sus cercanías, parece razonable conjeturar que nuestro sistema solar es raro, en tanto tiene ubicados en la cercanía de su estrella a planetas rocosos y pequeños y a distancias mayores a las que hasta ahora se han descubierto. En general estos exoplanetas masivos, incluso gaseosos, se ubican en órbitas menores a la distancia de la que sería la órbita de Venus o incluso la de Mercurio.

El descubrimiento del sistema desde 2008 por el mismo equipo de astrónomos, se hizo con instrumentos de alta tecnología, los "Buscadores Planetarios de Velocidad Radial de Alta Definición", que permiten identificar los cambios en los colores de las estrellas, de modo tal que estos cambios revelan la presencia de planetas.

En el caso de las investigaciones llevadas a cabo en el sistema de HD 40307 permiten afirmar que el sistema tiene por lo menos tres Supertierras, de las que HD 40307 g es la que ha entusiasmado a los astrónomos, porque tiene una órbita más alejada que sus hermanos planetarios, la que se calcula entre la mitad y tres cuartos de la distancia Tierra-Sol.

En este caso, como HD 40307 es una estrella menos masiva y luminosa que el Sol, la zona habitable se encuentra más cerca; para nuestro sistema solar esa distancia haría imposible la vida.

El "Planeta Ricitos de Oro"

Esta denominación de "Planetas Ricitos de Oro" deriva del cuento Ricitos de Oro y los tres osos. Dice el cuento que una niña de dorados cabellos debía elegir entre un conjunto de tres artículos, evitando los que son demasiado extremos por tamaño, temperatura, consistencia u otra variable (Seco o húmedo, grande o pequeño, caliente o frío, etc.); al elegir al objeto intermedio resulta el "correcto" en el juego.

En el caso de HD 40307 g se aplica el cuento. Dice Hugh Jones, de la Universidad de Hertfordshire, Gran Bretaña:"Así como a Ricitos de Oro le gustaba su avena ni muy fría ni muy caliente, este planeta o de hecho cualquier luna que posea, está en una órbita comparable a la de la Tierra, aumentando la probabilidad de que sea habitable".