Hace poco tiempo, los científicos habían encontrado un exoplaneta orbitando el sistema de estrellas más cercano a nuestro sistema solar: Alfa Centauri, a solo 4,3 años luz de distancia. El sistema Alfa Centauri está compuesto por tres estrellas denominadas Alfa Centauri A, B y C (Próxima Centauri). Este exoplaneta fue encontrado alrededor de Alfa Centauri B, pero a solo 8 millones de kilómetros de su estrella anfitriona, por lo que el calor reinante hace imposible pensar en la posibilidad de que se encuentre en la zona habitable o que haya la menor posibilidad de vida.

Ahora, astrónomos de Chile, el Reino Unido, EE.UU. y Australia han descubierto que la estrella Tau Ceti, a 11,9 años luz de distancia, tiene cinco exoplanetas, con uno ubicado en la zona habitable.

Para el hallazgo se usaron telescopios terrestres: el del observatorio La Silla, en Chile, el telescopio Anglo-Australiano, en Nueva Gales del Sur, Australia, y el de Keck de Mauna Kea, Hawái, y la novedad es que se ha utilizado un nuevo método de detección de exoplanetas.

Tau Ceti, una estrella similar al Sol

Tau Ceti (Otra denominación es HD 10700) es una estrella muy similar al Sol, un poco más pequeña y ligeramente menos caliente. Está ubicada en la constelación de Cetus o de la Ballena y hasta ahora no se abrigaban demasiadas esperanzas de encontrar planetas debido a su baja metalicidad.

Sin embargo, su estabilidad, su parecido con el Sol y su visibilidad sin telescopios desde la Tierra generaban expectativas.

Pero existe una diferencia importante entre el Sol y esta "gemela": en 2004 la astrónoma británica Jane Greaves descubrió que Tau Ceti tiene un disco de cometas y asteroides que decuplican la cantidad de nuestro Sol. Esto dificultaría el desarrollo de la vida en posibles planetas habitables debido al intenso bombardeo de este material al que estarían sometidos.

El descubrimiento de exoplanetas

La publicación de la revista Astronomy & Astrophysics da cuenta del reciente hallazgo de cinco planetas orbitando alrededor de Tau Ceti.

El cuarto planeta de Tau Ceti (denominado HD 10700 e) es el que estaría en la zona habitable, es decir, ni muy cerca de la estrella para que el agua líquida se evapore ni muy lejos para que se congele, lo que le otorga las condiciones favorables para mantener una atmósfera que permita la vida.

HD 10700 e sería una Supertierra de un equivalente aproximado a 4 masas terrestres con una órbita de 168 días alrededor de su estrella.

Uno de los investigadores del equipo, James Jenkins, de la Universidad de Chile, dijo: “Es un sistema planetario de pequeños planetas rocosos, uno de ellos en la zona habitable, donde los planetas similares a la Tierra pueden tener líquido en su superficie, algo necesario para vivir”.

Nuevo método de detección de exoplanetas

La principal novedad de este anuncio es que se ha utilizado un nuevo sistema que detecta el modelado del ruido o la velocidad radial de la estrella y su sistema planetario, permitiendo detectar planetas de menor masa.

En este caso, los planetas encontrados tienen masas de entre dos y seis veces la de la Tierra, por lo que entran en la categoría de Supertierras.

Respecto del método, agregó Jenkins: “Diseñamos un nuevo método para entender mejor el ruido en los datos, la técnica permite detectar señales desde planetas de solo la mitad del tamaño que se pensaba posible”.

Esta nueva técnica de recabar datos debía ser probada, y se eligió a Tau Ceti, “porque pensábamos que (Tau Ceti) no constaba de señal. Es tan brillante y parecida a nuestro Sol que constituía un banco de pruebas ideal para probar nuestro método de detección de los planetas de pequeño tamaño”, explicó otro de los astrónomos del proyecto, Hugh Jones, de la Universidad de Hertfordshire, Reino Unido.

El exoplaneta habitable más cercano de los encontrados

Alrededor de 850 exoplanetas han sido descubiertos, entre los cuales hay bastantes parecidos a la Tierra, pero están muy alejados de nosotros.

El caso del sistema de Tau Ceti es impactante por su cercanía al sistema solar.

En este sentido, dijo Jenkins: "Tau Ceti es uno de los vecinos cósmicos más cercanos y es tan brillante que podemos ser capaces de estudiar las atmósferas de estos planetas en un futuro no muy lejano. Los sistemas planetarios encontrados alrededor de estrellas que se encuentran cercanas a nuestro Sol indican que estos sistemas son comunes en nuestra galaxia, la Vía Láctea".

El descubrimiento ratifica la teoría de que “casi todas las estrellas tienen planetas y que la galaxia debe por tanto contener un gran número de planetas potencialmente habitables de un tamaño parecido al nuestro”, agregó otro de los científicos integrantes del equipo, Steve Vogt, de la Universidad de California.

Fuente: La tercera