Tradicionalmente se han señalado como clases: verbo, nombre (noción que luego se disociará en sustantivo y adjetivo), artículo, pronombre, preposición, adverbio y conjunción. Las gramáticas romances (e incluso versiones anteriores griegas) consideraban ya esta clasificación en la antigüedad y el medioevo, incluyendo a veces como una clase separada al participio.

Definición de clases de palabras

Las clases de palabras se definieron considerando diferentes criterios: algunas clases desde el criterio morfológico (por ejemplo: el adverbio es invariable; sustantivos, verbos y adjetivos son variables); otras desde el criterio semántico (el sustantivo designa un objeto, el verbo una acción o estado); otras desde un criterio sintáctico (la preposición va antes del nombre, el adjetivo va adjunto al sustantivo) o incluso paradigmático (el nombre va en lugar del nombre).

Categorías de palabras, según Ignacio Bosques

  • Categorías abiertas vs. categorías cerradas
Las preposiciones, por ejemplo, constituyen un caso de clase cerrada, porque se puede hacer una lista de preposiciones. En cambio, los adjetivos son innumerables y la clase está abierta a nuevas incorporaciones.

  • Categorías invariables vs. categorías variables
Hay palabras que tienen flexión (género, número, tiempo, aspecto) y hay palabras que no (adverbios y preposiciones).

  • Categorías llenas vs. categorías vacías
Este es un criterio semántico. Las palabras llenas tienen un referente claro: se asocian con un contenido léxico; en cambio las palabras vacías no.

  • Categorías mayores vs. categorías menores
Esta definición considera si determinada categoría admite o no términos subordinados, es decir si puede ser el núcleo de un sintagma o no.

Clasificación semántica de las palabras

Una delimitación de las clases de palabras no puede ser solo de índole semántica porque no se puede caracterizar, por ejemplo, a los sustantivos solamente como elementos que se usan para referir objetos o entes. Esta definición se ajusta a sustantivos como mesa (objeto), pero no a sustantivos como viaje (acontecimiento), ignorancia (estado), construcción (acción).

Clasificación morfológica de las palabras

También lo morfológico es insuficiente, porque, por ejemplo, si se consideran los rasgos flexivos se pueden incluir en una misma categoría tanto a sustantivos como a adjetivos: las dos clases tienen flexión de género y de número.

Relación entre clases de palabras y categorías gramaticales

La expresión categoría gramatical no denominó una misma entidad a lo largo del tiempo. Se empleó para referirse tanto a los morfemas flexibles (género, persona, número, etc.) como a las llamadas clases de palabras o categorías léxicas (verbos, sustantivos); por último, se usó para denominar a las categorías sintagmáticas (sintagma nominal, verbal, etc.).

Antes solía hablarse de partes de la oración para referirse a lo que hoy se llaman clases de palabras, pero esto traía un inconveniente: hay distintas jerarquías de partes de la oración: la palabra vista sola o vista dentro de un sintagma.

Qué es un sintagma

La noción de sintagma es tardía en los estudios gramaticales; se trata de una unidad menor que la oración. Por ejemplo: en Juan estaba muy contento, no se ve claramente el adverbio muy como parte de la oración al mismo nivel que el verbo. En cambio, el sintagma muy contento sí es reconocible al mismo nivel de análisis que el verbo. Dentro de ese sintagma, muy es modificador del adjetivo. Al ser núcleo de este sintagma un adjetivo, se denomina sintagma adjetival.

La relación entre clases de palabras y tipos de sintagmas, constituyen la sintaxis de una lengua. La distinción entre morfología, clases de palabras y de sintagmas, y sintaxis sirve para entender la estructura de la gramática.