La Real Academia Española define la palabra "carnaval" como una fiesta popular que se celebra tres días antes de comenzar la Cuaresma. Según la página web oficial del Carnaval de Barranquilla, "no es fácil precisar con certeza la etimología de la palabra Carnaval. Sin embargo, se cree que procede de "Carrus Navalis", una fiesta popular derivada de las Saturnales Romanas".

Las Saturnales eran unas festividades romanas que eran otorgadas a los esclavos para que celebraran Navidad y Carnaval al mismo tiempo. Eran celebradas por dos motivos: En honor a Saturno, dios de la agricultura, y como un homenaje a la fiesta del triunfo. Durante estas fiestas, los esclavos eran liberados de sus responsabilidades y sus papeles eran cambiados con sus dueños.

La historia del Carnaval de Barranquilla

Según el sitio web oficial del Carnaval, "hay vestigios de esa celebración en todos los pueblos antiguos, se dice que la diversión del Carnaval tuvo un carácter religioso en sus remotos orígenes, cuando se celebraba el año nuevo -entrada de la primavera-, como símbolo del renacer de la naturaleza". Es de origen español y es inexacta la fecha de su primera celebración en Barranquilla.

Estas festividades fueron introducidas a América por portugueses y españoles y se celebran hace más de un siglo. El día clásico del Carnaval es el Domingo de Quicuagésima, pero luego se agregaron el lunes y el martes, días anteriores a la celebración religiosa del "miércoles de ceniza".

A partir de ahí, se cuentan los cuarenta días que preceden a la Semana Santa; el martes se finaliza el Carnaval con el entierro simbólico de Joselito Carnaval. Aunque este evento es recreado de distintas maneras, en esencia, las mujeres de disfrazan de negro y caminan alrededor de un ataud mientras lloran desconsoladamente.

Joselito Carnaval simboliza la alegría, el festín y el desorden de esta festividad. No es preciso aún el origen de este personaje. Algunos piensan que se trata de joven barranquillero al que le gustaba mucho el Carnaval y asistía a todos los actos siempre con una botella de ron. El martes fue encontrado inconciente por sus familiares quienes pensaron que estaba muerto y comenzaron con los preparativos del entierro, paseándolo por las calles de la ciudad. Pero Joselito despertó y dijo: "No estaba muerto, esta de parranda"

Cronología del Carnaval de Barranquilla

En 1888, surge el Rey Momo. Gran figura representativa del Carnaval.

1899, se crea una junta organizadora del Carnaval.

1903, se crea la primera Batalla de Flores.

1918, se elige la primera Reina del Carnaval.

1967, se introduce el evento la "Gran Parada" a esta festividad.

1974, se introduce otro evento: La Guacherna, para alegrar los barrios de la ciudad.

1995, se crea el desfile del Rey Momo. Esta figura es elegida entre personas destacadas de la música o el folclor.

2000, se crea el desfile "Gran Parada de Fantasía", en el que grupos de distintas localidades, presentan sus propuestas coreográficas sobre una temática en particular con estilo libre y original.

2002, el Senado de la República de Colombia, declara al Carnaval de Barranaquilla como Patrimonio Cultural de la Nación.

2003, UNESCO declara al Carnaval de Barranquilla, como Obra Maestra del Patrimonio Oral e Intangible de la Humanidad. "La proclamación - indica el sitio web oficial - destaca las formas tradicionales y populares de expresión, como: la música, la danza, los rituales y la mitología de esta fiesta. Además exalta su carácter excepcional, el arraigamiento dentro de la tradición cultural, la fuente de inspiración e intercambio cultural que representa y la excelencia en la aplicación de habilidades y cualidades técnicas mostrada por los participantes en esta fiesta".

Actualmente son cuatro días de fiesta que no solo los barranquilleros, sino personas de otras ciudades del país y del mundo, pueden disfrutar y celebrar. Cabe resaltar además, que existen otros actos previos al Carnaval como conocidos como Precarnavales.